Menig voetballiefhebber heeft een verlangen, tot een inzinkende drang, naar nostalgische buikgevoelens. Dat kan gevoed worden met de geur van een oud voetbaltruitje, foto’s van staantribunes uit het verleden, herinneringen aan jeugdhelden, noem maar op. Onlangs heb ik het geluk gehad om op YouTube een compilatie te zien van alle doelpunten van Nicolas Verdier in zijn eerste periode bij KV Mechelen (2015-2017). Je zou hem een controversiële cultfiguur kunnen noemen. Achtervolgd door geruchten over zijn rookgedrag, afgedankt in Eupen om dan teruggehaald te worden om te degraderen en tot slot betrokken te raken bij het fameuze omkoopschandaal met beschuldigingen van gokpraktijken op eigen wedstrijden. Maar Verdier bleef wie hij was: een Noord-Franse voetballer, hart op de tong, en kanonsschot in linker en rechter poot.

Wat ik altijd heb onthouden aan hem was zijn prachtige lach na elke goal die hij maakte. Alsof hij telkens niet geloofde dat hij wel degelijk had gescoord. Sommige doelpunten staken er wel echt uit. Tegen Westerlo kreeg Verdier de bal toegespeeld, tikje rechts, tikje links en hop: twee kemphanen dood. En als een kind bij de miniemen dacht die naar doel te kunnen schieten vanop 25 meter, maar hij flikte het terwijl ie uitschoof op het natte veld. Rechter kruising, en lachen.

Die tegen Anderlecht was heel gelijkaardig. Verdier kreeg de bal weer toen hij wat was uitgezakt, omdat hij met z’n tengere lijf niet tussen de bomen van verdedigers hoorde. Week rechts, week links en sprong een gat in de lucht terwijl de bal in de verste benedenhoek belandde. De camera focuste op Verdier’s voeten: heerlijk, die snelle dans met de bal als een tango en toch zoveel schwung als bij een wals. De kop steeds naar beneden, echte spitsen ruiken waar ze de bal willen. Ik heb voor mijn ogen nooit meer zo’n bal zien vliegen. En lachen en knuffelen.

Het duo Verdier-Hanni is de ergste nachtmerrie van sterkeeper Victor Valdés gebleken. Op de laatste speeldag in 2016 moest Standard Play-Off 1 veiligstellen in Mechelen. Het ging met de klop van de hamer naar huis met 4-0, twee keer Verdier, twee keer Hanni. Bij de rust was het al over en out. Hanni stond wat te lummelen aan de zijlijn, en Verdier trok zich op. Quelle vitesse, oh la la. Zijn rugnummer 99 was eigenlijk het aantal snelheidspunten op de schaal van honderd dat op zijn naam stond. Heel Standard in de wind gezet met de pass van Hanni, Verdier sprintte op Valdés af en schoof de bal toch door die zijn Spaanse benen zeker.

“Ooooh, Nico Verdier!” is vaak van de tribunes geklonken. Hij was geen normale spits, hij maakte alleen maar speciale doelpunten. Die tegen STVV zal toch altijd op m’n netvlies gebrand staan. Drie baltoetsen, alle kanaries weggevlogen. Verdediger Uros Vitas met een prachtige bal van op de eigen helft, een handelsmerk, naar Schouterden die vrij stond op de linkerflank. Verdier zag het nog niet zitten om in de box te lopen. Zo had hij steeds iets Cruijffiaans: liever slim positiespel dan veel lopen. Maar Schouterden wou ook niet wachten en bracht de bal met één pass bij Verdier, die net bij de halve cirkel was aangekomen. Met z’n zwakkere, maar niet minder goede rechter schoot ie de bal in één keer de kruising in. Een surrealistische krul gaf hem de goal van zijn carrière.

In de degradatiematch van KV Mechelen speelde Verdier zijn laatste wedstrijd voor de club. Na het missen van reuzekansen kon hij zich kronen tot antiheld van het seizoen, want tijdens zijn uitleenbeurt in Eupen maakte hij een wonderdoelpunt tegen zijn Malinwa, dat in de Oostkantons met 4-1 de boot in ging en verder wegzakte in het klassement. Hij kon het niet laten om die fantastische lach op te zetten; hij moest z’n best doen om niet te vieren. Ondanks deze tegenwerkingen zal ik Verdier niet snel vergeten, door z’n snelheid, zijn wil, zijn egoïsme soms, maar vooral door die aanstekelijke lach nadat hij de bal in doel had gejast. Verdier speelt momenteel bij Red Star FC in de banlieu van Parijs. Tussen de gewone mensen, waar hij thuishoort.

De compilatie is te bekijken via deze link: https://www.youtube.com/watch?v=smDon74AK2o