Dag op dag twee jaar geleden won Frankrijk het WK 2018 in Rusland. In het Olympisch stadion Loesjniki versloeg het Kroatië met 4-2. Tijd voor een terugblik op de finale en het parcours dat beide teams hebben afgelegd.

Het WK 2018 was net zoals alle andere WK-edities een van de belangrijkste momenten in de carrière van elke international. Voor onze Rode Duivels was dit het moment om de verwachtingen van de ‘Gouden Generatie’ eindelijk in te lossen. Na teleurstellende prestaties op het WK 2014 en vooral het EK van 2016, waren de spelers nu op het hoogtepunt van hun kunnen. Duitsland kon zijn wereldtitel verlengen en ook Messi had zich speciaal voorbereid voor dit toernooi Voor Messi was het dan weer (waarschijnlijk) een van de laatste kansen om zijn land de hoogste eer in het mondiale voetbal te schenken.

Moeizaam begin

Frankrijk was vooraf een van de favorieten voor eindwinst. Met sterspelers als Kanté, Pogba, Mbappé en Griezmann had het kwalitatief een van de sterkste selecties van het toernooi. Al vertaalde zich dat niet direct in hun spel. In de groepsfase speelde Frankrijk tegen Peru, Denemarken en Australië traag en inspiratieloos. De manschappen van Deschamps slaagden in geen enkele wedstrijd om met meer dan twee doelpunten verschil te winnen. De motor sputterde duidelijk nog.

Kroatië van zijn kant liet een heel ander soort voetbal zien. Ondanks dat het vooraf niet tot de topfavorieten behoorde, won het Oost-Europese land zijn groep gemakkelijke en autoritair. Vooral de 0-3-overwinning tegen Argentinië toonde de kracht van Modric en co.

De rollen omgedraaid

Maar waar Kroatië zo vlot door de groepsfase raasde, verliep de weg naar de finale veel hobbeliger. Zowel tegen Denemarken als tegen Rusland won het pas na strafschoppen. In de halve finale schakelde het Engeland pas uit na verlengingen. Frankrijk slaagde er dankzij de individuele kwaliteit wel in om vlot de finale te halen. Enkel onze nationale ploeg kon de Fransen echt in verlegenheid brengen, maar uiteindelijk kopte Umtiti ons land naar een nationaal trauma in de 51ste minuut. De kritiek op het defensieve voetbal bleef, maar de Fransen trokken zich daar niks van aan. Het resultaat telde!

En zo komen we aan op 15 juli 2018. Klokslag 18u staan de 22 spelers klaar. Bij de Fransen zijn er opmerkelijk minder zenuwen. Zij werden al een keer wereldkampioen en kregen een extra dag rust. Ze zijn klaar voor de strijd. De Kroaten zijn de duidelijke underdog. Ze betoverden de wereld dan wel met prachtig combinatievoetbal, de zenuwen staan nog steeds strak gespannen. Voor de Vatreni is dit nu al hun beste resultaat ooit op een eindtoernooi, of ze de finale nu winnen of niet. Maar na de laatste drie slopende wedstrijden, is er vermoeidheid in het elftal gekropen. De Kroaten kregen ook maar vier dagen om te recupereren. De vraag is of de Kroaten voldoende zijn gerecupereerd om het op te nemen tegen de fysiek sterke Fransen.

Franse efficiëntie

Ondanks de beperkte recuperatietijd zijn het de Kroaten die de beginfase domineren. Onder leiding van het duo Modric-Rakitic zetten ze met knap combinatievoetbal de Fransen onder druk. Dat resulteert echter niet in grote kansen. Zowel Strinic als Perisic komen in de zestien, maar Lloris in moeilijkheden brengen lukt niet. De Franse burcht wankelt, maar overleeft de eerste speldenprikken.

Onder het mom van ‘de aanval is de beste verdediging’, proberen de Fransen het evenwicht te herstellen en dat lukt wonderwel. Bij de eerste vrije trap in de 18de minuut is het al raak. De ongelukkige Mandzukic verlengt een bal van Griezmann in eigen doel. Consternatie bij de Kroaten, immense ontlading bij de Fransen. Na het eerste kwartier waarin de Kroaten domineerden, zijn de rollen nu omgekeerd.

Intrede van de VAR

De mannen van bondscoach Dalic laten het niet aan hun hart komen. Met frisse moed lanceren ze een tweede aanvalsgolf. De Fransen moeten alle zeilen bijzetten om de Kroaten het hoofd te bieden. Aanvankelijk laat ook nu de efficiëntie bij de Kroaten te wensen over, maar schijn bedriegt. In minuut 28 krijgen de Kroaten waar ze al zo lang recht op hadden. Perisic controleert een afvallende bal met rechts en trapt hem vervolgens met zijn linker heerlijk overhoeks binnen. De Kroaten zijn door het dolle heen, maar de euforie zal van korte duur zijn.

Tien minuten na de gelijkmaker nemen de Fransen een gevaarlijke hoekschop. Griezmann zwiert de bal voor doel en Matuidi kopt de bal tegen de arm van de ongelukkige Perisic. De Fransen appelleren direct voor handspel, de Kroaten spelen verder alsof hun neus bloedt. Spijtig genoeg voor de Kroaten roept de VAR, die tijdens dit WK voor het eerst werd gebruikt, scheidsrechter Pinanta naar de zijlijn om de fase te bekijken. Zijn oordeel is onverbiddelijk: strafschop voor Frankrijk. Een koud kunstje voor Griezmann. Oog in oog met Subasic stuurt hij de doelman de verkeerde hoek in. 2-1 voor Frankrijk en met die stand gaan beide teams de rust in.

Vermoeide Kroaten

Na de pauze krijgen we hetzelfde spelbeeld te zien. De Kroaten die het initiatief in handen nemen en de druk op Frankrijk geleidelijk opvoeren. Zo test Rebic al na twee minuten de reflexen van Lloris. De druk van de Kroaten zorgt er ook voor dat er kansen zijn voor Frankrijk op de tegenaanval en daar maakt onder andere Mbappé gretig gebruik van. Net als in de halve finale tegen België zorgt hij met zijn rushes op de rechterflank voor chaos in de Kroatische achterhoede. Op het uur betaalt zich dat ook uit in cash. Na een splijtende pass in de diepte van Pogba naar Mbappé, komt de bal via een tussenstation terug bij de rijzige middenvelder. Pogba twijfelt niet en verschalkt Subasic in twee keer met een geplaatste bal. 3-1 en de zoveelste opdoffer voor de troepen van Zlatko Dalic.

De Kroaten proberen nog wel, maar de vermoeidheid van de vorige wedstrijden begin zijn tol te eisen. Ze krijgen steeds meer moeite om de open ruimtes dicht te lopen. De Vatreni is een gewond dier en de Fransen ruiken bloed. Nauwelijks vijf minuten na de 3-1 dikt Mbappé de score aan tot 4-1. De genadeslag is toegebracht. Mandzukic mildert nog tot 4-2, maar meer dan een persoonlijk doekje voor het bloeden is het niet. Omstreeks 19u45 klinkt het eindsignaal. Frankrijk is voor de tweede keer in zijn geschiedenis wereldkampioen.

Volksfeest

Bij de Fransen heerst totale euforie, de Kroaten bevinden zich in een sfeer van trots en immense ontgoocheling. Bij hun thuiskomst wordt die teleurstelling echter doorgespoeld met een heus volksfeest. Ook voor Modric volgt nog een troostprijs. Hij zal in het najaar de hegemonie van Ronaldo en Messi doorbreken en de Ballon d’Or winnen. Het zal de Fransen worst wezen. Hun vlaggen kleuren op het 15 juli het straatbeeld in Parijs. Een dag na quatorze juillet is ook 15 juli 2018 een nationale feestdag.