Voetbal is apolitiek. Of zou dat moeten zijn. Is het een realistische verwachting dat voetbalclubs louter in stoffige historische annalen een ideologische kleur kennen? El Clásico, de wereldberoemde derby tussen Real Madrid en FC Barcelona, is in wezen een clash tussen het koninklijke Spanje en het separatistische Catalonië. Net zoals Celtic-Rangers van oorsprong een duel tussen katholieken en protestanten is. Dit soort hate games zijn vandaag pure cult voor buitenstaanders, terwijl bij supporters in hart en nieren die politieke strijd nooit is gestaakt.
Rinus Michels: “Voetbal is oorlog.” Een onsterfelijke uitspraak van toen de verdediging nog de beste aanval was. Maar vandaag draagt ze een zure nasmaak. Het conflict in Oekraïne beroert heel Europa, dus ook de populairste sport op het continent. In alle stadions waren de Oekraïense kleuren te herkennen als teken van solidariteit. Toen Roman Yaremchuk inviel bij Benfica overspoelde Estádio da Luz hem met een oorverdovend applaus, waarop hij bijna in tranen uitbarstte. Deze hoogst symbolische acties zijn ook voetbal, want voetbal spreekt zodanig tot de verbeelding dat alle miserie even vergeten wordt bij een enkele baltoets.
Net omdat voetbal apolitiek is, kan het opkomen voor gelijkheid, tolerantie en vrede. Daarom legt UEFA een financiële bom onder zijn boekhouding door hoofdsponsor Gazprom aan de deur te zetten. Daarom is Rusland uit alle internationale competities verbannen. Daarom zal de finale van de Champions League in Parijs plaatsvinden. Deze acties moeten een keerpunt vormen bij de hogere voetbalmachten.
Vanaf nu moeten FIFA, UEFA en eender welke lettercombinatie met veel geld twee keer nadenken voor ze zich beste vrienden wagen met regimes die de waarden van het voetbal niet behelzen. Dat WK in Qatar is nog steeds op komst. De regenboogfarce op het EK van vorig jaar is zeker niet vergeten. En het kan me niets schelen dat er radicale geesten de kriebels krijgen van knielende spelers of veelkleurige kapiteinsbanden. Voetbal verbindt, die immense kracht valt niet tegen te houden. Alle menselijke verschillen vervagen rond een bal. En daar horen alle voetballiefhebbers voor te staan.
Hate games horen thuis in stoffige historische annalen. Voetbal zal altijd in de eerste plaats love games voortbrengen.