Lukas Lerager zakte door de transfer van Théo Bongonda een plaats in het rijtje van duurste uitgaande transfers ooit van Zulte Waregem. Het zal de 25-jarige Deen worst wezen: hij maakte dit jaar definitief de overstap van Bordeaux naar Genoa, dat de aankoopoptie van zes miljoen euro lichtte. Het lijkt bijna onwezenlijk dat Zulte Waregem drie zomers geleden niet de minste concurrentie had om hem aan te trekken.

Nooit rinkelde de kassa aan de Gaverbeek harder dan in de zomer van 2017: voor Soualiho Meïté (8 miljoen euro), Lukas Lerager (3,5 miljoen euro), Henrik Dalsgaard (1,10 miljoen euro) en Mbaye Leye (400.000 euro) incasseerde Zulte Waregem alles opgeteld 13 miljoen euro. Met de nuance dat er voor Meïté eerst een aankoopoptie van 5,10 miljoen euro was gelicht, was de transfer van Lerager minstens even straf te noemen dan die van de Ivoriaanse Fransman. Zeker omdat Zulte Waregem de Deen een jaar eerder voor amper 400.000 euro had weggeplukt bij Viborg FF – bijna negen keer minder dan zijn verkoopsom.

Lelijke eendje

De fusieclub was in die dagen de enige gegadigde voor de man uit Gladsaxe, waar ook de grote Peter Schmeichel werd geboren: zelfs in Denemarken was niemand geïnteresseerd in hem. Tiens, het sprookje van het lelijke eendje, is dat niet geschreven door een Deen? Dat Zulte Waregem van een 22-jarige centrale middenvelder van het kleine Viborg FF zijn duurste zomertransfer maakte (ook al kostte hij slechts 400.000 euro), is alvast een origineler verhaal dan dat van Meïté, die bij zijn komst in januari 2016 één van de vele jongeren uit de talentenstal van Lille OSC was.

Lerager werd vanaf dag één een vaste waarde op het middenveld van Essevee, dat zich in november 2016 tot herfstkampioen kroonde. Lerager viel meteen op met zijn enorme loopvermogen en miste in de reguliere competitie slechts één competitiewedstrijd door een schorsing. De man die in de zomer van 2016 enkel in het scoutingsboekje van Zulte Waregem stond kon zes maanden later al rekenen op interesse van OGC Nice, Girondins de Bordeaux, Montpellier en Atalanta Bergamo.

Lerager bleef echter in het Regenboogstadion, waar met Henrik Dalsgaard en Brian Hamalainen nog twee landgenoten van hem actief waren. Samen plaatsten ze zich vlotjes voor Play-off 1 en wonnen ze in maart 2017 de Beker van België. Toen Lerager in juni 2017 ook nog eens zijn debuut maakte als Deens international, leek zijn broodje gebakken. Met het Franse Bordeaux koos hij voor een traditieclub in een Europese topcompetitie.

Godsgeschenk

Bij Bordeaux stond Lerager in de zomer van 2017 met zijn 3,5 miljoen euro niet eens in de top drie van duurste inkomende transfers. Dat weerhield hem er niet van om ook in de Ligue 1 onmiddellijk een onbetwistbare titularis te worden. Tijdens de winterstop kwam zijn ex-ploegmaat Soualiho Meïté er op huurbasis bij. Samen eindigden ze zesde in de Ligue 1, waardoor Lerager met Bordeaux opnieuw de Europa League in mocht. Bordeaux bereikte de groepsfase nadat het in de play-offronde AA Gent uitschakelde. Lerager kwam er met FC Kopenhagen een bekende naam tegen. De Franse club eindigde slechts derde in de groep na Zenit St-Petersburg en Slavia Praag. Geen verrassing, want in eigen land slaagde Bordeaux er dat seizoen ook niet in om uit de rechterkolom weg te blijven.

Lerager trok zijn goede lijn echter door en versierde in de winter van 2019 een transfer naar het Italiaanse Genoa FC, dat hem tot het einde van het seizoen huurde met een aankoopoptie van zes miljoen euro plus bonussen. De aankoopoptie moest bovendien gelicht worden indien Lerager meer dan de helft van de wedstrijden zou spelen. Zo geschiedde.

Genoa heeft er een grijs seizoen opzitten, waarin het zich in de slotfase van de competitie zelfs moest reppen om boven de degradatiestreep te blijven, maar Lerager prijkte na enkele maanden al bovenaan het lijstje van kilometervreters. Een technisch wonder zal hij nooit worden, maar met zijn loopvermogen en spelvolume is hij een godsgeschenk voor iedere trainer. Onder zijn nieuwe trainer Aurelio Andreazzoli kan hij zich, nu hij definitief in Genoa is neergestreken, rustig voorbereiden voor een nieuwe spurt richting zijn gedroomde Premier League.