De huidige spelerskern van Sint-Truiden telt zes Japanners en dat is met DMM.com als eigenaar uit het land van de rijzende zon geen verrassing. Sinds de overname van STVV door het Japanse handels- en internetbedrijf, streken heel wat Japanse voetballers neer op Stayen, hopend later de stap te kunnen zetten naar een Europese topcompetitie. Sommigen slaagden daar reeds met glans in, anderen raakten verzeild in de vergeetput.  

Eind december 2017 nam het Japanse DMM.com STVV vol goede ambities over van toenmalig eigenaar Roland Duchâtelet. Zowel Belgisch, als Japans talent laten doorstromen en op termijn meebikkelen voor play-off 1 waren bij aanvang de beoogde sportieve hoofddoelen. Van die doelstellingen is het aantrekken en integreren van Japanse spelers het meest zichtbare en misschien ook wel het meest vruchtbare. Vooral bij de eerste lichting ‘DMM-Japanners’, met onder meer Takehiro Tomiyasu en Daichi Kamada, kan van een succesverhaal gesproken worden. Zij waren lang niet de enige Japanners die voet zetten aan Truiense wal.

Op vijf seizoenen tijd trokken reeds dertien Japanners het blauw-gele shirt van de Kanaries aan. Van Yuji Ono in 2015 – nog voor het DMM-tijdperk – tot en met Daiki Hashioka, die eind januari 2021 zijn handtekening zette onder een huurcontract op Stayen. Alle dertien Truiense Japanners op een rijtje.

Yuji Ono (2015-2017)

Yuji Ono was in 2015 de allereerste Japanner die in Haspengouw neerstreek, nog vóór de overname van het Japanse DMM.com. De vinnige aanvallende middenvelder kwam in de zomer over van streekgenoot Standard. De Japanner kon in de wedstrijden die hij voor de Kanaries speelde – mede door blessureleed – nooit overtuigen. Scoren lukte in het shirt van Sint-Truiden niet.

Begin 2017 keerde Ono terug naar zijn thuisland waar hij eerst uitkwam voor Sagan Tosu en later Gamba Osaka.

Takehiro Tomiyasu (2018-2019)

De eerste Japanner die DMM op Stayen stalde, was Takehiro Tomiyasu. Een schot in de roos, zo zou later pas blijken. De toen nog 19-jarige Tomiyasu verzamelde in zijn eerste halfjaar in Zuid-Limburg een handvol speelminuten als invaller. Het seizoen dat volgde, werd het jaar van de doorbraak. Onder toenmalig STVV-coach Marc Brys was Tomiyasu een vaste waarde in de Truiense defensie en maakte hij in het najaar van 2018 zijn debuut voor het nationale elftal van Japan.

Zijn goede prestaties gingen niet onopgemerkt voorbij. Zowel binnen- als buitenlandse clubs meldden zich voor de jonge verdediger. Uiteindelijk haalde het Italiaanse Bologna aan het einde van het seizoen zijn slag thuis. De Serie A-club tastte met een prijskaartje van zo’n 9 miljoen euro diep in de buidel om Tomiyasu binnen te halen, met succes.

De duurste Kanarie aller tijden is tot op heden een vaste waarde in de defensie van de Italiaanse middenmotor. Zijn actuele marktwaarde schommelt momenteel rond de 18 miljoen euro.

Wataru Endo (2018-2020)

De primeur voor eerste Japanse doelpuntenmaker in Truiense loondienst was weggelegd voor Wataru Endo. De voormalige verdediger van het Japanse Shonan Bellmare en Urawa Red Diamonds werd in Sint-Truiden uitgespeeld als middenvelder, en was is zijn eerste wedstrijd als Kanarie meteen doeltreffend met een goal op het veld van provinciegenoot RC Genk. Zijn doelpunt was uiteindelijk goed voor een gelijkspel. Een debuut dat kon tellen en Endo in de wedstrijden die volgden een basisplaats opleverde.

Het seizoen daaropvolgend zag er minder rooskleurig uit. Een basisplaats was niet meer aan de orde, en een uitleenbeurt aan de toen nog Duitse tweedeklasser Stuttgart volgde. In Duitsland maakte Endo wel zijn speelminuten en promoveerde er met Stuttgart naar de Duitse Bundesliga. In het voorjaar van 2020 nam Stuttgart de Japanner definitief over, waar hij ook dit seizoen een vaste waarde is.

Takahiro Sekine (2018-2019)

Een minder spraakmakende naam is die van Takahiro Sekine. De Japanse middenvelder werd in het seizoen 2018/19 uitgeleend door het Duitse Ingolstadt. In Haspengouw kreeg de kleine Aziaat amper speelkansen. In play-off 2 mocht hij enkele keren opdraven, met wisselend succes. Meer dan een doelpunt en een assist leverde zijn prestaties niet op.

Na zijn passage in Limburg keerde Sekine terug naar zijn eerste werkgever, het Japanse Urawa Red Diamonds. Bij de Japanse eersteklasser ontpopte hij zich vrij snel tot basisspeler. Een voetblessure eind 2020 maakte een vroegtijdig einde aan zijn seizoen.

Yuta Koike (2018-2020)

Nog zo’n vergeten naam is die van Yuta Koike. De vleugelverdediger belandde in 2018 op Stayen, maar speelde geen minuut voor het eerste elftal.

In 2019 werd Koike uitgeleend aan het Japanse Kashima Antlers, om in 2020 definitief te verhuizen naar reeksgenoot Cerezo Osaka. Verder dan een aantal invalbeurten kwam hij er vooralsnog niet.

Daichi Kamada (2018 – 2019)

Op de slotdag van de zomermercato in 2018 maakte STVV de komst van Daichi Kamada bekend. Dat de middenvelder een lucratieve transfer was, bewees hij al snel met een winning goal in zijn debuutwedstrijd op het veld van AA Gent. Het bleef voor de Japanse huurling van Eintracht Frankfurt niet bij dat ene doelpunt. Als draaischijf op het middenveld trof Kamada dat seizoen in totaal zestien keer raak, bekerwedstrijden incluis. Voorts strooide hij nog met een aantal assists en fraaie dribbels.

Na een jaar zat de huurovereenkomst tussen Sint-Truiden en Eintracht Frankfurt erop. Waar Kamada tijdens zijn eerste passage bij de Duitse subtopper niet in slaagde, lukte na zijn uitleenbeurt aan Sint-Truiden wel: uitgroeien tot een basispion. Vorig seizoen was de Japanner bij Frankfurt goed voor tien treffers en ook dit seizoen vond hij al twee keer de weg naar doel. Het prijskaartje van de Japanse international bedraagt momenteel zo’n 16 miljoen euro.

Kosuke Kinoshita (2019)

Dat Japanners in Sint-Truiden graag debuteren met een doelpunt bewees ook Kosuke Kinoshita. De aanvaller werd in 2019 voor een halfjaar gehuurd van het Zweedse Halmstads BK en was in zijn debuutwedstrijd tegen Waasland-Beveren meteen goed voor de winnende treffer. Een succesverhaal van korte duur, want verder dan een aantal invalbeurten en een tweede treffer kwam de spits dat seizoen niet.

Tegenwoordig verdient Kinoshita zijn brood bij de Noorse eersteklasser Stabæk, waar hij vorig seizoen goed was voor vijf doelpunten in 22 wedstrijden.

TatsuyA Ito (2019 – heden)

In de zomer van 2019 maakte Tatsuya Ito de overstap van de Duitse tweedeklasser Hamburg SV naar STVV. Toenmalig trainer Brys zag muziek in de kleine winger, maar veel speelminuten verzamelde de Japanse linksbuiten dusver nog niet.

Net zoals in Hamburg moet Ito het ook in Sint-Truiden voorlopig stellen met een aantal invalbeurten. Onder Peter Maes kwam de Japanner in de competitie nog geen minuut aan spelen toe.

Daniel Yabuki Schmidt (2019 – heden)

In de zomer van 2019 streek doelman Daniel Schimdt neer in Sint-Truiden. De in Amerika geboren Japanner, met ook nog Duitse roots, eiste vorig seizoen na een blessure van concullega Kenny Steppe vrij snel zijn stek in het eerste elftal op. Dit seizoen begon Schmidt op de bank, maar na een nieuwe blessure van Steppe veroverde hij terug zijn plaats tussen de palen.

Ondanks dat de Japanse goalie rust uitstraalt, bezorgde hij de Truiense fans dit seizoen toch al enkele paniekaanvallen door te nonchalant uit te voetballen. Met zijn reflexen en dominantie in de lucht zit het daarentegen wel goed. Ook als Japans international sprokkelt hij geregeld speelminuten.

Yuma Suzuki (2019 – heden)

Yuma Suzuki was misschien wel de Japanner die met het meeste bombarie werd gehaald. Als beste speler van de Aziatische Champions League in 2018 werd er van de toenmalig Kashima Antlers-aanvaller het een en ander verwacht. Verwachtingen die hij bij zijn nieuwe werkgever niet meteen kon inlossen. Scoren lukte in zijn eerste seizoen in Haspengouw moeizaam, mopperen daarentegen wel.

Ook dit seizoen begon de Japanse spits weinig overtuigend. Het is sinds de komst van Peter Maes dat de Japanner eindelijk zijn beste vorm lijkt gevonden te hebben. In Suzuki’s zeven eerste wedstrijden onder Maes vond de goaltjesdief evenveel keer de weg naar doel. Harder werken en minder zeuren, iets wat de Lommelse oefenmeester er bij hem ongetwijfeld ingeslepen heeft.

Ko MatsubarA (2020 – heden)

Als vleugelverdediger werd Ko Matsubara vorige winter door STVV weggeplukt bij het Japanse Shimizu S-Pulse. Veel speelminuten hield hij aan zijn transfer nog niet over.

Aan het begin van huidig voetbalseizoen kon de Japanse verdediger onder Kevin Muscat rekenen op enkele basisplaatsen. Later verhuisde hij terug naar de bank.

Keito Nakamura (2020 – heden)

Ook Keito Nakamura maakte onder Muscat zijn eerste speelminuten op Stayen. De flankaanvaller – gehuurd van het Japanse Gamba Osaka – kon in zijn eerste wedstrijden bekoren, maar moest desondanks snel plaats ruimen voor andere spelers.

Na het ontslag van de Australische coach verdween Nakamura mede door een enkelblessure van het Truiense toneel.

Daiki Hashioka (2021 – heden)

De meest recente Japanse aanwinst is Daiki Hashioka. De verdediger wordt voor een halfjaar met aankoopoptie gehuurd van Urawa Red Diamonds en mag als tweevoudig Japans international voor het eerst zijn kunnen tonen in Europa.

Lees ook: Takehiro Tomiyasu: een Japanse muur in Limburg