Terwijl alle sport- en voetbalevenementen vorig jaar in maart werden stilgelegd wegens het coronavirus, ging de Wit-Russische competitie doodleuk van start, mét fans. Het enige Europese land dat nog aan voetballen dacht, kwam zowaar in de spotlights te staan van de internationale voetbalwereld. Hallucinant, al was dat van korte duur. Straks begint het voetbalseizoen in Wit-Rusland opnieuw, zij het ditmaal een pak geruislozer.

Zegt de Vyšejšaja Liha u nog iets? Wellicht niet meteen. De hoogste voetbalcompetitie in Wit-Rusland is relatief onbekend en niet bepaald aantrekkelijk, al dacht menig voetbalfan daar een jaar geleden helemaal anders over. 

Populairder dan ooit

Toen in maart 2020 het sport- en voetbalgebeuren wereldwijd lam werd gelegd door de uitbraak van het coronavirus, zorgde de bescheiden Wit-Russische voetbalcompetitie zowaar voor een zeldzaam lichtpuntje. Als enige competitie in Europa ging de bal in het Oost-Europese land aan het rollen. Alsof dat nog niet merkwaardig genoeg was, waren ook supporters in stadions toegelaten. Van sociale distance was geen sprake.     

Gek of geniaal? Voor velen wellicht dat eerste, maar de president van het land, Alexander Lukashenko, neigde toch vooral naar dat laatste en lachte de ernst van de coronapandemie eenvoudig weg. “Er zijn hier geen virussen. Ik zie ze hier in ieder geval niet rondlopen”, klonk het bij een spottende Lukashenko. “Sport is het beste middel tegen het virus.”

Om zijn woorden kracht bij te zetten, waagde de president zich zowaar zelf aan een potje ijshockey in Minsk, en dat terwijl de rest van het continent kreunde onder de coronapandemie. “Veel wodka drinken, naar de sauna gaan en hard blijven werken”, gaf Lukashenko mee als bijkomend advies. Opvallend genoeg, bleven de besmettingen en sterftecijfers in Wit-Rusland lange tijd stabiel.       

Shakhtyor Soligorsk

Bij gebrek aan andere sportevenementen, besloten tientallen landen wereldwijd de Wit-Russische voetbalrechten over te kopen om de wedstrijden van de competities op de verschillende niveaus (online) uit te zenden. Onder meer Rusland, Oekraïne, Bulgarije, Servië, Israël en India lieten zich daartoe verleiden. Ook de goksector zette er massaal op in. Het voetbal in Wit-Rusland won wereldwijd aan interesse en was populairder dan ooit. Voor heel even toch. 

Twee maanden later, in mei 2020, ging de Duitse Bundesliga als eerste grote voetbalcompetitie opnieuw van start. Nadien volgden andere landen dat voorbeeld. Het internationale voetbal kwam stilaan weer tot leven, dat in Wit-Rusland verdween meedogenloos terug naar de achtergrond. Dat Shakhtyor Soligorsk aan het einde van het seizoen na vijftien jaar zijn tweede titel pakte in Wit-Rusland, kon iedereen worst wezen.   

Komende vrijdag, op 12 maart, trappen Isloch Minsk en Slavia Mozyr – met Belg Leo Njengo – de Vyšejšaja Liha opnieuw op gang. In tegenstelling tot een jaar geleden zal de internationale media-aandacht ditmaal wellicht tot een minimum beperkt zijn. Een groot contrast, waar behalve Wit-Rusland zelf, niemand om zal malen.