Daniel Pudil (35) stopt met voetballen. De 36-voudige Tsjechische international, die drieeënhalf jaar als linksback bij KRC Genk speelde en in 2011 kampioen werd met de club, was in 2019 na zeven seizoenen in Engeland teruggekeerd naar zijn vaderland.

Pudil genoot zijn jeugdopleiding bij Sparta Praag, maar begon zijn seniorencarrière in het seizoen 2003/04 bij eersteklasser Chmel Blšany, de club waar ook Petr Čech zijn begindagen als prof kende. Na amper een half seizoen verhuisde hij naar Slovan Liberec, waarmee hij in 2006 landskampioen werd. In 2007 probeerde hij een contract te versieren bij Watford, maar toen dat niet lukte werd hij op de laatste dag van de zomertransferperiode uitgeleend aan Slavia Praag. Pudil scoorde dat seizoen in de Champions League-groepsfase tegen Sevilla en mocht op het einde van het seizoen zijn tweede landstitel vieren, maar mede omwille van zijn controversiële levensstijl besloot de club uit de hoofdstad om hem niet definitief aan te werven.

De 22-jarige Tsjech tekende in de zomer van 2008 dan maar bij KRC Genk, dat naargelang de bron tussen de anderhalf miljoen en twee miljoen euro voor hem neertelde. “In Tsjechie werd ik tweemaal kampioen. Ik wil bij Genk die traditie verderzetten”, sprak Pudil, die Euro 2008 miste door een handblessure, bij zijn komst. Zo geschiedde, want Pudil was erbij toen Kennedy Nwanganga de Limburgers op 17 mei 2011 naar hun derde landstitel kopte. Enfin, de linksback zat die wedstrijd uitzonderlijk op de bank, ten voordele van… Chris Mavinga.

Contractperikelen

Pudil was er wel bij toen Genk zich op 23 augustus 2011 plaatste voor de groepsfase van de Champions League. Meer nog, het was Pudil die in de strafschoppenserie de beslissende penalty voorbij doelman Nir Davidovitch trapte. Op dat moment had hij zijn nieuwe contract bij Genk nog niet ondertekend. Pudil en toenmalig Genk-directeur Dirk Degraen raakten er uiteindelijk niet uit, waarop Pudil in januari 2012 geruisloos en voor amper een miljoen euro naar de Spaanse eersteklasser Granada CF verhuisde. Geen slecht podium, zo enkele maanden vóór Euro 2012, waarvoor hij overigens op het laatste nippertje afviel.

Pudil verliet de Cristal Arena met naast een landstitel ook een Beker van België (2009) en Belgische Supercup (2011) op zijn palmares. Hij speelde 148 officiële wedstrijden voor Genk, waarin hij slechts vier keer scoorde maar wel vijftien assists gaf. Zijn opvolger op linksback werd Derrick Tshimanga, die in januari 2012 voor 2,5 miljoen euro gehaald werd bij Sporting Lokeren.

Zusterclub

Pudil speelde uiteindelijk geen enkele wedstrijd in de Primera División, want nog in dezelfde transferperiode leenden de Spanjaarden hem uit aan de Italiaanse eersteklasser Cesena. Daarna werd hij richting zusterclub… Watford gestuurd – jawel, de club die hem in 2007 aftestte . Na een uitleenbeurt van een jaar nam de Engelse club hem definitief over. De club was toen wel net naar de Championship gezakt.

Na twee seizoenen in de Engelse tweede divisie, waarvan een half seizoen aan de zijde van die andere Genk-kampioen Dániel Tőzsér, forceerde Pudil in 2015 de promotie naar de Premier League. Vanaf dan rekende de club echter niet meer op hem, waarop hij werd uitgeleend aan tweedeklasser Sheffield Wednesday. Een mooi podium dat Pudil aan een plekje op Euro 2016 hielp. In Frankrijk kwam hij enkel in actie tijdens de derde groepswedstrijd tegen Turkije.

Na het EK stapte hij definitief over naar Sheffield Wednesday, waar hij tot 2019 in de Championship bleef voetballen. De laatste twee seizoenen van zijn profcarrière bracht hij door bij de Tsjechische eersteklasser Mladá Boleslav, waar hij samenspeelde met ex-Anderlecht-verdediger Ondřej Mazuch, en tweedeklasser Viktoria Žižkov.