De Engelse titelrace ligt opnieuw open. Althans volgens hoopvolle voetballiefhebbers, Liverpool-supporters, simpele statistici en waarzeggers. Jürgen Klopp wil er alvast niet van weten. “Als we alle resterende wedstrijden winnen, dan is het een titelrace,” zegt de nuchtere Liverpool-coach met de veronderstelling dat leider Manchester City ook alle resterende wedstrijden zal winnen. Dat is een realistische veronderstelling. City is steeds op zoek naar een bezeten perfectie op het veld. Het feit dat in een gemiddelde Britse pub de uitspraak “Manchester City zal 12 matchen op rij winnen” met integer geknik wordt onthaald valt even bezeten te noemen.
Liverpool kan straks wel op drie punten van City komen als ze thuis winnen van Leeds United. Meteen een test, want Leeds is een toonbeeld van oer-Engelse intensiteit, met de hardheid van fabrieksarbeiders uit de industriestad. Liverpool zal de wedstrijd dus eerder moeten kraken dan maken. De Reds hebben echter de ervaring om zo’n spannende achtervolging in de stand af te dwingen. Het is aan hen om Pep Guardiola natte oksels te bezorgen, al denk ik dat die zelden onder de indruk is van concurrenten.
De natte oksels van Guardiola, dat klinkt als een symptomatische romantitel over de zeldzame uitschuiver van zijn team tegen Tottenham. Oké, oké, Harry Kane speelde als modelheld een centrale rol in het verhaal. Zijn fabuleuze spel en doelpunten als wederwraak voor een mislukte droomtransfer naar City behoorden tot het hoogste van zijn kunnen. Maar Guardiola’s grootste nachtmerrie was een man die verschillende keren langs zijn bank scheurde tijdens de tweede helft. Dejan Kulusevksi, een 21-jarig Balkanlichaam met Scandinavische haartooi en Italiaanse tongval, rende over iedere meter leeg gras en leverde de beslissende assist in minuut 94. De maniakale tweestrijd tussen rood en blauw ligt daardoor mogelijks helemaal open als een gapende wonde die nooit geheeld is.
MAAR, er is één grote maar. Beide clubs staan met anderhalf been in de kwartfinale van de Champions League. Voor Manchester City moet het, voor Liverpool mag het. Die grote Europese beker verzekert eeuwige roem, dan mag je nog zoveel Premier League-titels in de kast hebben staan. Zo’n succes kan verblinden. Als er nog gekke dingen gebeuren in Engeland, zal de naam van die Zweedse Macedoniër ongetwijfeld resoneren: Kulusevski.