Real Madrid zit al een heel seizoen in de hoek waar de klappen vallen. De Koninklijke zag na het vertrek van Cristiano Ronaldo de doelpuntenproductie drastisch dalen en dat heeft zijn gevolgen: begin maart zijn de titel-, beker- én Europese ambities al opgeborgen. Te midden van al die miserie bloeide op linksachter wel iets moois: jeugdproduct en geboren Madrileen Sergio Reguilón, deze zomer onopvallend gestart als gepromoveerde Castilla-speler, wordt straks wellicht de definitieve opvolger van clubicoon Marcelo.

Dertig miljoen euro betaalde Real Madrid in de zomer van 2011 aan Benfica voor Fábio Coentrão. De Portugees won als back-up van Marcelo alle mogelijke prijzen met de Koninklijke, maar na uitleenbeurten aan AS Monaco en Sporting Lissabon werd hij transfervrij teruggestuurd naar zijn opleidingsclub Rio Ave. Dan was de huidige doublure van Marcelo toch een pak goedkoper: Sergio Reguilón is immers een jeugdproduct. Amper vijf maanden na zijn debuut tegen CSKA Moskou doet de term ‘doublure’ de 22-jarige Spanjaard trouwens al oneer aan, want met 1.527 speelminuten versus de 2.047 van Marcelo is Reguilón de Braziliaan stilaan aan het voorbijsteken in de pikorde. Het lijkt een kwestie van tijd vooraleer Marcelo zélf de doublure wordt van Reguilón. Zeker omdat Real Madrid het dit seizoen statistisch gezien beter doet wanneer Reguilón in de basiself staat.

Reguilón, vorig seizoen een vaste waarde bij Real Madrid Castilla nadat hij eerder twee seizoenen was uitgeleend aan derdeklasser Logroñés, werd afgelopen zomer overgeheveld naar de A-kern van Real Madrid. De club had wel vaker linksachters uit de jeugd overgeheveld als back-up voor Marcelo, maar geen van hen slaagde er ooit in om de basisplek van de Braziliaan in vraag te stellen. Eenzelfde lot leek ook Reguilón beschoren, maar de trainerswissel enkele weken na diens officiële debuut in het eerste elftal begin oktober 2018 bracht alles in stroomversnelling. Als opvolger voor Julen Lopetegui werd immers beloftentrainer Santiago Solari aangesteld. En diens vaste linksachter vorig seizoen bij Real Madrid Castilla was natuurlijk Reguilón.

Solari startte als interimcoach met een knappe 12 op 12. In alle vier de zeges – tegen UD Melilla, Real Valladolid, Viktoria Plzen en Celta de Vigo – kreeg Reguilón een basisplaats. De jonge Spanjaard past immers perfect in de geliefkoosde 4-2-3-1 met hoog spelende backs van de Argentijnse coach. Solari houdt er vanzelfsprekend rekening mee dat Marcelo al twaalf jaar lang onverslijtbaar de defensieve linkerflank van de Koninklijke bewaakt en geeft de Braziliaan nog regelmatig de kans om te bewijzen dat hij zijn dertigste nog niet versleten is, maar de cijfers spreken voor zich: met Reguilón in de basis won Real Madrid in alle competities inbegrepen 72% van de punten (39 op 54), terwijl dat Marcelo slechts 52% was (36 op 69). Daarbij viel vooral het verschil in La Liga op: met Reguilón in de basiself pakte Real Madrid 27 op 30, terwijl Marcelo als basisspeler slechts 14 op 36 behaalde in de Spaanse competitie. Puur uit die cijfers vallen natuurlijk geen conclusies te trekken, maar het is wel zo dat Reguilón telkens een rol speelde bij de (schaarse) opflakkeringen van Real Madrid dit seizoen – de 1-4-nederlaag tegen Ajax van deze week buiten beschouwing gelaten –, terwijl de kritiek op Marcelo ondanks diens legendestatus alsmaar groeit.

Nu het na de roemloze Champions League-exit tegen Ajax zeker is dat Real Madrid geen vierde keer op rij de Champions League zal winnen, is het – zeker na het vertrek van Zinédine Zidane en Cristiano Ronaldo afgelopen zomer – duidelijk dat er een hoofdstuk is afgesloten bij de Koninklijke. Nu Real Madrid aan een nieuwe bladzijde is begonnen in de clubgeschiedenis, is er een nieuwe wind nodig om het gevoel van verzadiging zoveel mogelijk buiten te duwen. Als Reguilón zich dit seizoen verder weet te manifesteren, zou hij als jeugdproduct en rasechte Madrileen zou Reguilón weleens één van de gezichten kunnen worden van het new look Real Madrid.

New look zou zelfs een understatement zijn, mocht Reguilón effectief doorbreken, want de laatste machtswissel op linksback bij Real Madrid dateert al van 2007. Toen nam Marcelo de fakkel over van zijn landgenoot Roberto Carlos, die daar op zijn beurt elf seizoenen furore had gemaakt. Bij een definitieve exit van Marcelo zou er dus voor het eerst sinds 1996 geen Braziliaan als linksachter spelen bij Real Madrid. 1996, het geboortejaar van… jawel, Sergio Reguilón.