Centrale verdedigers bepalen de richting van de Engelse titelstrijd, Empoli blijft hopen op het behoud en Frankfurt wordt afgemaakt vlak voor de terugwedstrijd in de Europa League. De beste spelers van het afgelopen voetbalweekend komen aan bod.

Premier League: Vincent Kompany
De Engelse titelstrijd wordt op een hoger niveau dan ooit tevoren beslist. Amper twee keer in de geschiedenis van het Premier League-tijdperk waren 94 punten niet genoeg om de titel te winnen, voor het laatst tijdens het recordseizoen van Manchester City vorig jaar. Dit seizoen staan The Citizens opnieuw aan de leiding, maar ze worden op de hielen gezeten door Liverpool. Tegen Leicester City ontvangen ze op de voorlaatste speeldag een sterke subtopper.

Zoals verwacht is Manchester City negentig minuten lang dominant, maar Leicester antwoordt goed. Door goed als blok mee te kantelen met het spel krijgt de thuisploeg geen ruimte om te voetballen zoals het wil. Via scherpe counters breken The Foxes enkele keren gevaarlijk uit, maar deze worden goed verdedigd door Kompany & Co. City creëert veel, maar echt gevaarlijk is het nog niet. De eerste helft eindigt dan ook scoreloos.

Pep Guardiola stuurt zijn manschappen de kleedkamers uit met de boodschap nog hoger te acteren. Wederom antwoorden de bezoekers goed, zelfs nog beter, want The Sky Blues zijn overhaast. Er wordt op onmogelijke ruimtes gecombineerd en sommige passes zijn bijna onhaalbaar. In de zeventigste minuut haalt de kapitein uit met een zondagsschot, compleet tegen Guardiola’s filosofie, en ramt de bal in de winkelhaak. Met een verschroeiende uithaal zet hij zijn ploeg op voorsprong.

Dankzij deze overwinning heeft Manchester City zijn lot op de laatste speeldag volledig in eigen handen. Bij een gelijkspel zou het op puntenverlies van Liverpool moeten rekenen om kampioen te worden. Virgil van Dijk had hier net zo goed kunnen staan, maar de clean sheet tegen een sterkere ploeg pleit in het voordeel van de Belg.

Bundesliga: Charles Aránguiz
Eintracht Frankfurt speelt donderdag zijn terugwedstrijd in de halve finales van de Europa League. Adi Hütter laat zijn belangrijkste spelers dus rusten tegen een rechtstreekse concurrent voor de vierde plaats. Met drie punten achterstand is dit voor Bayer 04 een uitgelezen kans om uit te halen en gelijk te komen.

Het lijkt wel alsof de bezoekers helemaal geen moeite doen. Na een kwartier heeft Aránguiz ploeggenoten Havertz en Brandt al twee keer bediend. Kostic scoort binnen dat kwartier wel nog een aansluitingstreffer, maar die wordt snel uitgewist. Rond de twintigste minuut verdubbelt Alario de voorsprong, en vijf minuten later pikt Aránguiz zelf zijn doelpuntje mee.

Met een 4-1-stand na een half uur is de match in principe nog niet gespeeld, maar de thuisploeg schakelt een versnelling hoger. In minuut 34 maakt Alario een tweede doelpunt, gevolgd door een eigen doelpunt van Hinteregger. De eerste helft eindigt op 6-1, en dat is ook onmiddellijk de eindstand.

Ook in de tweede helft lijken de bezoekers absoluut geen zin te hebben. Ze eindigen de wedstrijd met 19% balbezit en 6 schoten, waarvan vier in het openingskwartier. De ploeg van Peter Bosz staat nu met een gelijk aantal punten op de vijfde plek. Enkel doelsaldo weerhoudt Die Werkself van een Champions League-ticket.

La Liga: Santi Mina
Ook Valencia speelt in de halve finales van de Europa League. Voor de generale repetitie in aanloop naar hun thuiswedstrijd tegen Arsenal bezoeken ze Huesca. De hekkensluiter zou een ideale prooi moeten zijn om vertrouwen te tanken. Los Ches doen nog steeds mee voor een plek voor het kampioenenbal, dus de drie punten zijn welgekomen. Ze staan drie punten achter het verrassende Getafe.

Vanaf de aftrap is er een duidelijk verschil in kwaliteit.  Daniel Wass opent de score na amper twee minuten, en tegen de twintigste minuut is Santi Mina goed voor een doelpunt en een assist. Huesca voetbalt goed mee, het heeft zelfs meer balbezit en schoten, maar komt niet tot een doelpunt. Valencia scoort nog twee keer in de eerste helft, waarvan één owngoal en een doelpunt van Mina. Met vijf schoten op doel scoren de bezoekers vijf doelpunten. De ruststand in 0-5.

Na de rust is Valencia wederom efficiënt, maar spelen ze reactievoetbal. Huesca krijgt de bal, en Valencia kan drie keer counteren. Op het uur bedient Mina zijn spitsbroer Rodrigo. Uiteindelijk weet de thuisploeg na een hele resem kansen in het laatste halfuur toch twee keer te scoren. De wedstrijd eindigt op 2-6.

Het is een vlotte, maar vooral efficiënte, overwinning voor de bezoekers. Door de winst van Getafe blijven ze op drie punten achtervolgen. Tegen Arsenal zal het in de terugwedstrijd minstens even efficiënt moeten zijn wil het de 3-1-achterstand nog inhalen. Het spitsenduo Aubameyang – Lacazette zou wellicht ook efficiënter moeten omspringen met die 24 schoten van de thuisploeg.

Serie A: Bartłomiej Drągowski
Voor de tweede keer in enkele weken tijd is Bartłomiej Drągowski terug te vinden in deze rubriek. Bijna eigenhandig geeft hij Empoli de kans om niet te degraderen, en telkens tegen sterke aanvallende ploegen. Tegen Fiorentina kan hij Mirallas, Simeone en Muriel afstoppen.

In de eerste helft hoeft Empoli helemaal niet onder te doen. Het balbezit is gelijk verdeeld, en beide ploegen krijgen ongeveer evenveel kansen. Van Empoli’s zeven schoten worden er vijf geblokkeerd, en belandt eentje op doel. Fiorentina krijgt vier van hun negen schoten wel op doel, maar die worden gered door de Poolse stopper. De eerste 45 minuten worden scoreloos afgewerkt.

Na de rust gaat de thuisploeg op zoek naar een snel doelpunt, en dat vinden ze. Na tien minuten laat Farias de netten trillen. Vanaf dan probeert de Toscaanse ploeg enkel de voorsprong te verdedigen. De jonge keeper moet opnieuw zeven reddingen verrichten, waarvan enkele bijzonder knappe saves. Ook bij hoekschoppen is hij paraat en slaat hij de bal twee keer weg uit het doelgebied. De bezoekers vinden geen antwoord op het Poolse talent en kunnen niet meer scoren.

Empoli wint met het kleinste verschil en mag nog hopen op behoud. Udinese en Genoa staan respectievelijk twee en vier punten voor de Toscanen. Met nog drie wedstrijden te gaan zijn de kaarten dus nog niet geschud.

Ligue 1: Valentin Rongier
Voor Nantes FC staat er tegen Dijon, dat tegen degradatie vecht, weinig op het spel. De middenmoter kan dus vrank en vrij voetballen. Dat toonde het al in recente overwinningen tegen Lyon, PSG en Marseille in de laatste vier wedstrijden. De ploeg treedt dus vol vertrouwen aan tegen een wankelend team.

De thuisploeg heeft misschien te veel vertrouwen, want ze voetbalt nonchalant en onverzorgd in de eerste helft. Het is zeker de betere ploeg, maar in de laatste fases moet het telkens mooi zijn eerder dan goed. Hun dertien schoten gaan dan ook één voor één naast. Achterin zijn ze echter wel geconcentreerd, want Dijon kan van zijn vier wanhoopspogingen amper één kadreren.

Vahid Halilhodžić zal zijn troepen erop hebben gewezen dat hij nog steeds de drie punten verwacht, ook al speelt Nantes nergens meer voor. Rongier heeft dat klaarblijkelijk begrepen. De aanvallende middenvelder neemt zijn ploeg onmiddellijk op sleeptouw en laat Touré na amper vijf minuten scoren. Les Canaries verliezen hun grip niet op de wedstrijd, maar het duurt even voordat ze het verlossende doelpunten vinden. Een kwartier voor tijd wordt Waris neergehaald in het strafschopgebied. Kalifa Coulibaly (ex-Gent en -Charleroi) werkt staalhard af. Om alle twijfel weg te halen komt Rongier zelf ook op het scorebord. Amper vijf minuten later infiltreert hij in de zestien en werkt hij proper af in de linkeronderhoek.

Nantes zit met 46 punten veilig in de buik van het klassement. Ze verkeren in uitstekende vorm en hoeven zich de laatste drie wedstrijden geen zorgen te maken. Voor Dijon lijken barragewedstrijden het hoogst haalbare.