Zondag wordt met Polen-België het startschot gegeven voor het EK U21 in Italië & San Marino. Tussen 16 en 30 juni zullen twaalf landenteams het tegen elkaar opnemen. Er staat niet alleen een Europese titel op het spel, er worden ook tickets voor de Olympische spelen 2020 uitgedeeld aan de vier halvefinalisten. De Belgische beloften wisten zich te kwalificeren en trekken met gezonde ambitie richting Italië.

Het EK wordt afgewerkt in drie groepen van vier teams. België is in groep A opgedeeld met Italië, Spanje en Polen. Groep B bestaat uit Duitsland, Denemarken, Servië en Oostenrijk. En in groep C nemen Engeland, Frankrijk, Roemenië en Kroatië het tegen elkaar op. De drie groepswinnaars en de beste tweede stoten door naar de halve finale. Aan die kwalificatie voor de halve finale is ook een ticket voor de Olympische spelen in Tokyo 2020 verbonden. Moest Engeland zich plaatsen, zal er nog een play-off voor het laatste Olympisch ticket plaatsvinden aangezien Engeland geen Olympisch land is.

Na winst in hun kwalificatiegroep verloren de Belgen wel hun laatste oefenmatch richting EK met 3-0 tegen Frankrijk. Na deze match maakte bondscoach Johan Walem zijn definitieve selectie bekend. Oulare, Benson en Wouters vielen in laatste instantie nog af. Een grote aderlating is de afwezigheid van twee belangrijke basisspelers, Zinho Vanheusden en Landry Dimata moesten wegens blessureleed een kruis maken over hun EK. Update: Vanlerberghe viel geblesseerd af en wordt vervangen door Wouters.

De selectie van dit jaar mag dan wel minder talentvol worden genoemd dan de voorbije edities. Met een sterke winnaarsmentaliteit hebben de jonge Duivels zich toch maar mooi gekwalificeerd voor dit prestigieuze tornooi. De Belgische beloften kennen elkaar al goed en hebben met Lukebakio, Schrijvers en Verschaeren toch enkele speerpunten in de selectie.

Yari Verschaeren is met zijn 17 jaar de jongste telg in de groep, hij werd net voor dit tornooi gepromoveerd vanuit de U19. Het mag dan wel het EK U21 heten, toch zijn er tal van 23-jarige spelers in de selectie. In het regelement staat immers dat de spelers geen 21 mogen zijn bij aanvang van de voorrondes, en die zijn al begonnen in de lente van 2017. Walem had ook de kans om Youri Tielemans op te roepen, maar dat heeft hij zelfs niet overwogen. Het is namelijk een wet in het Belgisch voetbal dat vanaf het moment dat een speler een cap haalt voor de Rode Duivels, hij niet meer kan opgeroepen worden voor de beloften.

De Belgische selectie

Keepers

Nordin Jackers (Genk)

Jens Teunckens (Antwerp)

Ortwin De Wolf (Lokeren)

Verdedigers

Dion Cools (Club Brugge)

Wout Faes (Oostende)

Elias Cobbaut (Anderlecht)

Casper De Norre (Genk)

Jur Schryvers (Waasland-Beveren)

Alexis Saelemaekers (Anderlecht)

Rocky Bushiri (Eupen)

Sebastiaan Bornauw (Anderlecht)

Middenvelders

Alexis De Sart (STVV)

Samuel Bastien (Standard)

Bryan Heynen (Genk)

Jordi Vanlerberghe (Oostende)
Update: Wouters vervangt hem in de selectie 

Stéphane Omeonga (Hibernian)

Orel Mangala (Hamburg)

Yari Verschaeren (Anderlecht)

Aanvallers

Siebe Schrijvers (Club Brugge)

Dodi Lukebakio (Düsseldorf)

Aaron Leya-Iseka (Toulouse)

Isaac Mbenza (Huddersfield)

Francis Amuzu (Anderlecht)

Voor de overwinning gaat België wellicht niet meedoen. Daarvoor lijkt het te gaan tussen Duitsland, Frankrijk, Engeland, Spanje en Italië. Op 30 juni wordt de finale in het stadion van Udinese gespeeld.