Niet enkel de Belgische internationals keren deze zomer huiswaarts. Gotoku Sakai, 42-voudig Japans international, ruilt Hamburger SV in voor het Vissel Kobe van Thomas Vermaelen. Met Hamburg slaagde hij er afgelopen seizoen net niet in om terug te keren naar de Bundesliga.

Helemáál huiswaarts is het niet, want in Duitsland was de 28-jarige Sakai al een beetje thuis. Hij is immers een hāfu (een Japanner met gemengde roots): naast een Japanse vader heeft hij een Duitse moeder. Sakai speelde sinds 2011, toen VfB Stuttgart hem wegplukte bij Albirex Niigata, in het land van zijn moeder. Na vier seizoenen maakte de rechtsback de overstap naar Hamburg, waarmee hij in 2018 uit de Bundesliga zakte. Sakai was van 2016 tot 2018 kapitein in het Volksparkstadion, maar onder de nieuwe trainer Dieter Hecking was hij zijn basisplaats verloren.

Sakai zal bij zijn nieuwe club enkele bekende namen tegenkomen. Naast Vermaelen dragen ook Andrés Iniesta, David Villa en Luka Podolski het shirt van de Japanse topclub.