Luxemburgse clubs golden eigenlijk altijd als een soort van opvulling van het deelnemersveld in de verschillende Europese competities. Net als hun lotgenoten uit pakweg Malta, Andorra of San Marino. Wedstrijdjes tegen teams uit deze landen waren voor hun tegenstanders vaak een ideale warming up voor wat er verder in het toernooi nog komen zou. Niet zelden fungeerde de Luxemburgse deelnemer aan een Europees clubtoernooi als ordinair kanonnenvoer. Dat is inmiddels verleden tijd. Tenminste: als de tegenstander F91 Dudelange heet.

Want – alsof het de gewoonste zaak van de wereld is – plaatste de club uit voetbaldwergenland Luxemburg zich deze jaargang voor de tweede achtereenvolgende keer voor de poulefase van de Europa League. Uniek voor een ploeg uit het Groothertogdom. Vorig seizoen schreef de ploeg uit Diddeleng al historie door als eerste Luxemburgse club ooit door te dringen in een Europees hoofdtoernooi en dit seizoen doet men het nog eens dunnetjes over.

Pionier

F91 Dudelange, nog geen dertig jaar oud, is een ware pionier in het Luxemburgse voetbal. De club uit het gelijknamige stadje in het zuiden van het land (circa 20.000 inwoners) werd pas op 26 april 1991 opgericht. F91 ontstond uit een fusie tussen Alliance, Stade en US Dudelange. Sinds de eeuwwisseling rijgt het de successen aaneen. In het eerste seizoen van zijn bestaan promoveerde F91 al meteen naar de  hoogste klasse van het land, de Nationaldivisioun en in 1999/2000 werd het voor het eerst kampioen van Luxemburg.

Vele titels zouden nog volgen. Vijftien in totaal. Sinds 2016 zelfs vier keer op een rij. Vorig seizoen won Dudelange de dubbel, door in de finale van de Beker Etzella Ettelbrück met  maar liefst 5-0 van de mat te vegen. Het was de achtste bekerwinst in de historie van de club. Ook Europees grossiert F91 in mijlpalen. In 2005 bereikte Dudelange als eerste Luxemburgse club ooit de tweede ronde van de Champions League. Vorig jaar haalde het als eerste in de geschiedenis van het land het hoofdtoernooi van de Europa League.

Al acht wedstrijden achter de rug

Terwijl het nieuwe voetbalseizoen op verschillende plaatsen nog niet eens echt goed is begonnen, hebben de Luxemburgers deze jaargang al acht Europese matchen op de teller staan. De kampioen van het Groothertogdom begon nochtans beroerd aan zijn Europese parcours. Dudelange dolf begin juli al meteen in de eerste kwalificatieronde van de Champions League het onderspit tegen de Maltese kampioen Valetta FC. Het werd twee keer gelijk, 2-2 en 1-1. Valetta haalde het op basis van de meer gescoorde uitdoelpunten.

De herkansing in de Europa League verliep een stuk voorspoediger, want zowel FK Shkendija uit Noord-Macedonië (1-2 en 1-1), het Estse Nömme Kalju (3-1 en 0-1) werden opzij geschoven. De play-offs tegen FC Ararat Armenia (twee keer 2-1) eindigden in een gelijke score, maar Dudelange trok na strafschoppen uiteindelijk aan het langste eind.

De loting voor de poulefase biedt kansen voor het schrijven van weer een nieuw hoofdstuk in de Luxemburgse voetbalgeschiedenis. Als Dudelange een wedstrijd weet te winnen, zou dat de eerste Luxemburgse zege ooit betekenen in de poulefase van een Europees toernooi. Vorig seizoen was een overwinning, met Real Betis, Olympiakos Piraeus en AC Milan als tegenstanders, nog iets te veel gevraagd. Eén puntje wist men toen te halen: thuis tegen de Spanjaarden bleef het 0-0. Een bekroning op het goede spel in eigen huis, want ook tegen Milan (0-1) en Olympiakos (0-2) werd de ploeg alles behalve weggespeeld.

Dan zijn de tegenstanders in de poule van dit jaar, met uitzondering dan van meervoudig EL-winnaar Sevilla, toch van een ander kaliber. Tegen APOEL Nicosia en FK Qarabag liggen er kansen voor een nieuwe stunt.

Belgisch tintje

Saillant detail is dat F91 Dudelange dit seizoen flink Belgisch is gekleurd. De coach heet Emilio Ferrera. Hij streek deze zomer neer in het Stade Jos Nosbaum, nadat hij de deuren van Sclessin achter zich dicht had getrokken. Hij moet er zijn voorganger, succescoach Dino Topmüller, doen vergeten. Topmüller maakte overigens de tegengestelde beweging en verkaste naar België. Hij is er nu hoofdtrainer bij Virton. Dat is niet geheel toevallig, want Virton is net als Dudelange, eigendom van de steenrijke zakenman Flavio Becca. Tot diens imperium behoren ook Swift Hespérange, een Luxemburgse tweedeklasser en de Duitse gevallen grootmacht FC Kaiserslautern.

Behalve trainer Topmüller vertrokken ook een zestal spelers deze zomer richting Virton, waaronder international Dave Turpel. De centrumspits scoorde vorige week nog het enige Luxemburgse doelpunt in de EK-kwalificatiematch tegen Servië (1-3).

Dudelange ging op zijn beurt tijdens de zomermercato dan weer uitgebreid winkelen in België. Met Tim Kips, Corenthyn Lavie, Thibaut Lesquoy en Salif Dramé (allen van Virton), Ilias Moutha-Sebtaoui (Charleroi), Antoine Bernier en Laurent Mendy (beiden Antwerp U21), Kobe Cools en Mohamed Bouchouari (beiden Anderlecht U21),  Adel Bettaieb (UR La Louvière),  Mehdi Ouamri (Standard U21), Charles Morren (Union) werd een buslading aan nieuwe spelers uit ons land geïmporteerd. Ongeveer de helft van hen maakt met regelmaat deel uit van de typeploeg van de Luxemburgers.

Dudelange, dat in de competitie door alle Europese inspanningen al de nodige steken liet vallen, neemt het donderdag 19 september in de eerste wedstrijd in de poulefase op tegen APOEL Nicosia.