Reece James, de twintigjarige rechtsachter van Chelsea, heeft zijn huidige contract verlengd tot 2025. Daarmee is hij het vijfde lid van de A-kern die uit de academie voortkomt en zijn contract verlengt. Callum Hudson-Odoi (2024), Ruben Loftus-Cheek (2024), Mason Mount (2024) en Fikayo Tomori (2024) gingen hem eerder dit seizoen voor. De club werkt volgens Engelse media ook aan een contractverlenging voor Tammy Abraham.

In het Abramovich-tijdperk staat Chelsea vooral bekend als een eliteclub. Niet per se als een club voor de rijken, maar voor elite-spelers. Spelers aankopen die op tram drie zitten, is uit den boze, een contractverlenging is ook zeldzaam. Jonge spelers krijgen ook amper kansen: het doel is om hier en nu te winnen met spelers op de piek van hun kunnen. Hoewel ze jaar na jaar met grote talenten goed presteren in de Youth League, lijken die maar geen kansen te krijgen. Vraag dat maar aan Ola Aina (Torino), Lucas Piazon (nog steeds lid van het huurlegioen), Kevin De Bruyne (Manchester City), Marco Van Ginkel of Ruben Loftus-Cheek, die nu pas kansen krijgt, maar blessuregevoeligheid houdt hem aan de kant.

Dat huurlegioen is de aanleiding van de transferban die Chelsea werd opgelegd vorige zomer. Door een reeks tieners op te jonge leeftijd naar West-Londen te halen, wat onregelmatig is, mocht de club in de zomermercato van 2019 geen transfers doen. Om zich daarop voor te bereiden, haalden ze een jaar geleden Christian Pulisic als opvolger van Eden Hazard, van wie ze wisten dat hij wellicht zou vertrekken. Kovacic’ is ook overgekocht van Real Madrid. Dat is mogelijk omdat hij na de huurperiode reeds geregistreerd was. Wat Chelsea niet wist, is dat die transferban een godsgeschenk zou zijn. Cobham, Chelsea’s jeugdcomplex, produceert al jaren grote talenten, maar de club maakte daar nooit gebruik van.

Godsgeschenk
Clubicoon Frank Lampard verving Maurizio Sarri, de coach die Chelsea een derde plek en een Europa League-overwinning bezorgde. Het vertrek was onvermijdbaar. Elke Italiaanse trainer droomt ervan om het huidige Juventus te mogen leiden. Lampards aanstelling is echter met een plan, niet zomaar om de fans te sussen. Hij is een jonge, getalenteerde coach, die een uitzonderlijke Cobham-lichting naar de top moet begeleiden. Fikayo Tomori en Mason Mount zijn onder zijn leiding basisspelers geworden, met verve.

Reece James krijgt doorheen het seizoen meer en meer kansen. Hij bewijst dat hij de beste optie is als rechtsachter, waardoor kapitein Azpilicueta op links postvat en Emerson amper aan de bak komt. Voor Hudson-Odoi deden ze hun uiterste best om hem niet naar Bayern München te laten vertrekken. Ondanks enkele blessurekwaaltjes grijpt hij wel iedere kans die hij krijgt. Ruben Loftus-Cheek is geplaagd door blessureleed, maar staat in de pikorde wel boven Barkley en Drinkwater, die reeds is verhuurd.

Ethan Ampadu krijgt bij RB Leipzig niet de gehoopte speeltijd, dus daar moeten ze ongetwijfeld een oplossing voor vinden. Ze geven Swansea, dat promotie-ambities heeft, het vertrouwen om twee van hun toptalenten op het hoogste niveau te begeleiden: U23-spits Conor Gallagher en U23-verdediger Marc Guehi spenderen de tweede seizoenshelft in Wales en moeten The Swans naar de Premier League helpen. Rechtsachter Tariq Lamptey heeft zijn eerste kansen voor de A-ploeg ook gekregen, met onder andere een goede invalbeurt tegen Arsenal, terwijl Billy Gilmour ervaring opdeed in de Carabao Cup. De toekomst ziet er fris uit voor Chelsea, al valt het af te wachten welk beleid ze voeren nu de transferban voorbij is.