Op vrijdagmiddag 27 maart besliste de voetbalbond dat de competities bij de amateurs met onmiddellijke ingang werden beëindigd. De op dat moment bestaande rangschikking werd de eindstand. Hiermee viel ook meteen de beslissing over iets wat al een tijdje in de lucht hing: Racing Mechelen keert terug naar de nationale voetbalreeksen. In de Eerste Provinciale afdeling van Antwerpen werd KFC Lille weliswaar kampioen, maar als nummer twee promoveert ook KRC Mechelen naar Derde Amateur.

“Een meer dan terechte beslissing”, noemt François De Keersmaecker, ex-bondsvoorzitter en tegenwoordig president van traditieclub Racing Mechelen, het besluit van de voetbalbond om de amateurreeksen te beëindigen vanwege het coronavirus. “Gezien de omstandigheden was het duidelijk dat we niet meer konden voetballen dit seizoen. Het zou een onverantwoord risico zijn naar de spelers en het publiek.”

Dat Racing Mechelen profiteert van de beslissing van de bond is een feit. Al waren de tien punten voorsprong op nummer vier – er promoveren er drie – Heikant waarschijnlijk sowieso ruim genoeg geweest om de promotie in de nog resterende zes matchen veilig te stellen. Hoe het ook zij: Racing keert terug naar Derde Klasse Amateur, een reeks waaruit het vorig seizoen nog degradeerde.

“In afwachting van een echte viering heb ik toch al twee La Chouffes gedronken op de promotie” – trainer Dave De Herdt in Het Nieuwsblad

Vanaf komend seizoen is het nationale voetbal dus weer een traditieclub rijker. Stamnummer 24 heeft, ondanks de belabberde sportieve prestaties van de laatste jaren, nog altijd een grote schare trouwe fans. Het Oscar Vankesbeeckstadion is bijna altijd goed gevuld en de fanatieke aanhang zorgt altijd voor een sfeer die ongekend is voor een decor als Eerste Provinciale, maar zeer zeker ook voor de Derde Amateurklasse.

De club uit Mechelen-Noord is de oudste nog bestaande club van de stad. Gesticht in juli 1904, slechts enkele maanden eerder dan stadsgenoot en aartsrivaal KV Mechelen, dat stamnummer 25 heeft en werd opgericht in oktober van hetzelfde jaar. De grootste successen vierde groen-wit in het decennium ná de Tweede Wereldoorlog. In 1952 eindigde De Racing als tweede in Eerste Klasse, vlak achter kampioen RFC de Liège. Twee jaar later moest het in de bekerfinale opnieuw een club uit Luik voor zich dulden: Standard won de Cupfinale van 1954 met 3-1.

Het seizoen 1953/1954 was overigens ook het laatste jaar dat clubicoon Rik De Saedeleer actief was in de groen-witte clubkleuren. Geboren en getogen in Mechelen, speelde De Saedeleer zijn hele voetballeven voor Racing. Hoewel hij eigenlijk voetbaltrainer wilde worden, werd De Saedeleer journalist en uiteindelijk groeide hij uit tot de bekendste voetbalcommentator die de Vlaamse televisie ooit gekend heeft.

De gloriejaren bestaan enkel nog op vergeeld fotopapier. Sinds 1995 speelde KRC Mechelen nog maar één seizoen in Tweede Klasse. Heel wat sportieve malaise en financiële dompers verder, is Racing sinds ruim een jaar weer schuldenvrij en heeft het weer de blik omhoog gericht. Onder aanvoering van het drietal François De Keersmaecker, Nick van Reydt en zakenman Michel Vanstallen vaart de traditieclub een realistische koers, zonder luchtfietserij en zonder financiële bokkensprongen. Belangrijke pijlers in de toekomstvisie van de club zijn het verder investeren in de jeugd, het gaan spelen van een sociale rol in Mechelen-Noord en het groeien van de eerste ploeg.

“De eerste ploeg heeft zijn plaats in de nationale amateurreeksen. We willen langzaamaan omhoog, zonder financiële avonturen. We willen niet concurreren met KV Mechelen, maar Racing heeft absoluut een plaats naast KV Mechelen”, aldus Vanstallen bij zijn intrede bij de club nu ruim een jaar geleden. Hij had kennelijk een vooruitziende blik, want meteen na de degradatie van verleden seizoen, keert de club weer terug in de nationale reeksen.

“Zodra het kan zullen we zeker nog een promotiefeestje op poten zetten, afhankelijk natuurlijk van wat mag en niet mag. We willen alvast de supporters bedanken voor hun ongelofelijke steun dit seizoen. Daar moeten we iets voor teruggeven” – preses François De Keersmaecker op de clubwebsite

Meer dan terecht, volgens voorzitter De Keersmaecker op de clubwebsite: “We waren zeker bij de beste ploegen van de reeks, zo niet dé beste. Het is een terechte promotie, ook al hadden we het liever op het veld afgedwongen in die laatste wedstrijden. Maar goed, we zijn erbij, we zijn nu gerust en kunnen volop het nieuwe seizoen voorbereiden. Het is niet dat Racing opgehouden was met bestaan als we in 1e provinciale gebleven waren, maar dan hadden we wel een kleine rem op onze groei gezet. We hebben inspanningen geleverd om goeie spelers te halen en we hebben een evenwichtige kern uitgebouwd. Het is dan aangenaam om te zien dat dat zijn vruchten afwerpt en dat de investeringen lonen.”

De ambities van Racing Mechelen reiken voor volgend seizoen verder dan enkel klassenbehoud, maar opnieuw promoveren is nu ook weer niet meteen de doelstelling. “De linkerkolom moet haalbaar zijn”, zegt De Kewersmaecker: “En wie weet doen we dan wel mee voor de eindronde. In die optiek hebben we ook al enkele nieuwe spelers binnengehaald”. Komend seizoen zullen in ieder geval Yannick Put en Max van der Brempt (allebei afkomstig van Rupel Boom), Ruben Smet (Hoogstraten) en Lars Bielen (Walem) zich vervoegen in het Oscar Vankesbeeckstadion.