De Rouches staan voor twee levensbelangrijke wedstrijden. Straks kan Standard zich tegen Beerschot verzekeren van een felbegeerd ticket voor de zogenaamde ‘Europe Play-offs’, volgende week wacht de strijd met rivaal Genk om bekerwinst en de bijhorende zekerheid op Europees voetbal. In Luik hadden ze misschien gewild dat de twee wedstrijden in omgekeerde volgorde zouden afgewerkt worden, maar de speelkalender zit op dat vlak niet mee. De opdracht tegen Beerschot is dus duidelijk: winnen – of dankzij de uitslagen in de andere wedstrijden in de top 8 blijven staan – en zo een Europees vangnet bij elkaar voetballen naar de bekerfinale toe.

De PO2-scenario’s

Voor Standard zijn de verschillende scenario’s met het oog op een plekje bij de eerste 8 vrij eenvoudig. Standard heeft één gewonnen wedstrijd te weinig laten noteren, waardoor het hoe dan ook zal afhangen van het puntensaldo. Winst tegen Beerschot, dat aan één punt genoeg heeft, volstaat altijd voor de Luikenaars. Bij een gelijkspel, allicht het ultieme doel van de bezoekers straks, wordt het nagelbijten voor Mbaye Leye en co. Bij een gelijkspel in de kraker tussen Zulte Waregem en AA Gent mogen KV Mechelen en OH Leuven niet beide met de drie punten gaan lopen tegen respectievelijk KV Kortrijk (uit) en Waasland-Beveren (thuis). Indien of Zulte Waregem of Gent wint, mogen KVM én OHL niet winnen vanuit het oogpunt van Standard. Die twee teams hebben bij een zege wel evenveel punten als Standard, maar elk één gewonnen wedstrijd meer.

Bij een nederlaag tegen Beerschot is de kans op een PO2-ticket zeer klein. Een gelijkspel in Essevee – Gent zou die twee ploegen over Standard laten springen, ook hier op basis van het aantal gewonnen partijen, waardoor de Luikenaars naar plaats 9 of lager verwezen worden. Bij een zege van Zulte Waregem of Gent zakt Standard wel naar de achtste plaats, maar heeft het nog steeds een kans om daar te blijven staan: net als bij het scenario ‘Standard gelijk, Zulte – Gent níét gelijk’ mag van Mechelen en Leuven dan dus geen enkele ploeg winnen.

De bekerfinale

De bekerfinale vormt in de eerste plaats natuurlijk een mooie gelegenheid om een prijs binnen te halen. Het wordt de 18e finale van het nationale bekertoernooi voor Standard, dat de trofee reeds achtmaal in de kast heeft staan. Victorie in de finale leidt bovendien naar een zekere plaatsing voor een Europese groepsfase. De bekerwinnaar gaat niet langer direct naar de poules van de Europa League, maar plaatst zich voor de laatste voorronde van dat toernooi. Bij een nederlaag in die ronde gaat de bekerwinnaar echter rechtstreeks naar de Conference League, het nieuwe derde Europese clubtoernooi dat volgend seizoen aan zijn eerste editie begint.

Het vijfde ticket

België telt natuurlijk 5 Europese tickets. Naast de bekerwinnaar en de top 3 krijgt de vierde of de vijfde in de stand de laatste Europese stek (tweede voorronde Conference League). Normaal gezien strijdt de laatste ploeg uit de ‘Champions’ Play-offs’ om dat ticket met de winnaar van PO2, maar die barragewedstrijden komen er enkel indien Standard de beker wint en niet op de vijfde plaats eindigt. Als Standard de beker niet wint, ontvangt de winnaar van de ‘Europe Play-offs’ dat minst goede ticket zonder nog te hoeven duelleren met de vierde in de stand. Genk, zeker van PO1, heeft in dat geval namelijk al een Europees plekje verdiend. Bij een bekernederlaag kan Standard, mits het zich vandaag kwalificeert voor PO2, dus nog aanspraak maken op Europees voetbal. In geen enkele situatie moeten de Rouches de vierde van PO1 nog bekampen.