De echte voetbalsterren zijn dezer dagen op het EK en de Zuid-Amerikaanse Copa América te bewonderen. Voor wie tussen al het interlandvoetbal door toch al graag een keer de sfeer van de Champions League wil opsnuiven, is er goed nieuws. Dinsdagavond trappen de eerste vier dwergploegen de 67ste editie van het Europese miljoenenbal op gang. SS Folgore uit San Marino, FK Prishtina uit Kosovo, HB Tórshavn van de Faeröer en Inter Club d’Escaldes uit Andorra zijn de vier gelukkigen.

Terwijl alle ogen in Europa gericht zijn op EURO 2020 dat volop aan de gang is, komen straks al de eerste vier dwergploegen in actie in de nieuwe Champions League-campagne van 2021/22. Het gaat respectievelijk om de landskampioenen uit de vier laagst gerangschikte nationale competities op basis van de Europese voetbalcoëfficiënt: San Marino, Kosovo, Andorra en de Faeröer.

Een halve finale en een finale, die telkens over één wedstrijd gespeeld worden, beslissen welke ploeg het laatste ticket voor de eerste kwalificatieronde van de Champions League zal bemachtigen. De verliezende clubs stromen door naar de tweede kwalificatieronde van de nieuwe Conference League. Alle wedstrijden worden afgewerkt in Albanië.

Boeman van Germinal Ekeren

Het zal weinig verrassend in de oren klinken dat het kwartet geen roemrijke Europese voetbalgeschiedenis heeft. De meest ervaren ploeg op het Europese toneel is het Faeröerse HB Tórshavn. Het speelde in totaal al 55 Europese wedstrijden, en wist slechts twee keer door te stoten naar een volgende kwalificatieronde. Eén keer nam HB Tórshavn het op tegen een Belgische club. Het hield Germinal Ekeren in de groepsfase van de Intertoto Cup in 1995 zowaar op een 1-1-gelijkspel. Hun tegenstander in de halve finale is straks het Andorrese Inter Club d’Escaldes. Zij waren vorig seizoen voor het eerst aan het werkt te zien in Europa. Een avontuur van korte duur. Ze werden uitgeschakeld in de voorronde van de Champions League en vervolgens ook in de kwalificatieronde van de Europa League.

De Kosovaarse landskampioen FK Prishtina debuteert in de Champions League. De Kosovaren mochten eerder al aantreden in de Europa League en vroegere Mitropacup, telkens zonder noemenswaardige successen. SS Folgore uit San Marino is hun opponent in de halve finale. Zij mochten als zes keer eerder proeven, zeg maar nippen van Europees voetbal. Nog nooit kon het een wedstrijd winnen.

Liechtensteins buitenbeentje

Nog opvallend is dat Liechtenstein het enige Europese voetballand is dat geen club in de Champions League afvaardigt. Het bergachtige land heeft namelijk geen eigen voetbalcompetitie. Het telt wel zeven ploegen, maar die treden aan in de Zwitserse competitie. Met de Liechtensteinse beker is er wel een ticket te winnen voor de tweede kwalificatieronde van de Conference League.

Ondanks Liechtenstein geen eigen competitie heeft, heeft het met FC Vaduz wel een ploeg met ietwat naam en faam. Vaduz was vorig jaar actief op het hoogste niveau in Zwitserland. Het eindigde daar weliswaar op een laatste plaats waardoor het komend seizoen opnieuw in de Zwitserse tweede klasse zal aantreden. De afgelopen twee seizoenen ging het bekertoernooi niet door wegens de coronapandemie, maar omdat Vaduz de hoogst gerangschikte club en laatste winnaar van de Liechtensteinse beker is, krijgen zij ook dit seizoen het bijhorende Europese ticket toegewezen. 

De halve finale van de voorronde tussen SS Folgore en FK Prishtina wordt dinsdag om 20.00 u afgewerkt, evenals de halve finale tussen HB Tórshavn en Inter Club d’Escaldes. De finale vindt vrijdag om 20.00 u plaats. De winnaar van het duel neemt het in de volgende ronde van de Champions League op tegen het Hongaarse Ferencváros.