Waasland-Beveren heeft al een paar moeilijke seizoenen achter de rug. Nadat ze 2 seizoenen geleden nog genadeloos richting 1B werden gestuurd na de vroegtijdige stopzetting en dit met success hadden aangevochten rond de groene tafel – met alle chaos van dien voor de Pro League – bleek het voor de Waaslanders echter om uitstel van executie te gaan. De club degradeerde vorig seizoen toch naar 1B door een genadeloos Seraing in eigen huis. Terwijl dit enkele jaren geleden nog een (financiële) ramp zou zijn geweest, waren de gemoederen dit keer toch vele malen rustiger bij het Beverse bestuur – want sinds kort lopen er Amerikaanse investeerders rond op de Freethiel die de club nagenoeg volledig in handen hebben. En die hebben hun zakgeld niet vergeten op een bankje in de luchthaven.

Met Bolt Football Holdings, dat met 97% van de aandelen de club nagenoeg volledig in handen heeft, zijn ze bij Waasland-Beveren met volle moed aan de zomermercato begonnen met als enige doel meteen terug te promoveren. Maar om de club sportief gezond te maken, moest deze van redelijk wat ballast af. Zo trokken maar liefst 13 spelers, waarvan een groot deel gehuurde spelers, de deur van de Freethiel achter zich dicht. Al had de club sommigen van hen, zoals Michael Frey (Antwerp), Daan Heymans (Venetia FC) en Din Sula (RE Virton), liever gehouden voor dit seizoen. Ook kregen een aantal van die spelers heimwee, zo wouden Felix Bastians (zonder club) en Sivert Heltne Nilsen (Brann) dichter bij huis gaan spelen. Het vertrek van die laatste was pijnlijk voor Waasland-Beveren, want deze Noorse middenvelder kwam halverwege vorig seizoen nog voor een recordbedrag over van Elfsborg.

Maar het vertrek van zoveel spelers bracht wel de nodige zuurstof met zich mee om een solide kern op te bouwen. En dat deden ze door te gaan shoppen in onder meer de Scandinavische landen. Met spelers zoals Jacob Buus Jacobsen (AC Horsens), Daniel Maderner (SCR Altach), Chris Kablan (FC Thun) en Jóan Símun Edmundsson hebben ze een serieuze brok ervaring in de club gebracht. Die laatste is ook een primeur voor ons land, want deze 29-jarige international is de eerste speler ooit afkomstig van de Faeröer-eilanden die in de Belgische competitie speelt. Maar ze shoppen ook graag in 1A, zo blijkt, want met Kevin Hoggas (Cercle Brugge) en Nihad Mujakic (KV Kortrijk) hebben ze de nodige kennis van de Belgische competitie beet. Met Hoggas hebben ze bovendien een uiterst ervaren speler in huis gehaald die bovendien weet hoe het voelt om te promoveren naar 1A, want hij deed het de Waaslanders al eens voor als speler van Cercle Brugge. Met het aantreden van Kevin Hoggas hebben ze ook onmiddellijke resultaat geboekt, want met drie goals en één assist is hij de bedrijvigste man in de competitie tot dusver.

Op deadline day verraste Waasland-Beveren vriend en vijand door oude bekende Louis Verstraete (Royal Antwerp) en een sportief verdwaalde Aristote Nkaka (Anderlecht) op te nemen in de kern. Voor Waasland-Beveren is het na twee zeer succesvolle huurbeurten eindelijk gelukt om de jonge Louis over te nemen: de club heeft de 22-jarige na maandenlange mouwgetrek kunnen overtuigen met een contract van 3 jaar. En de speler heeft duidelijk een hart voor de club, want hij gaf in een interview aan verschillende andere contractvoorstellen geweigerd te hebben om toch maar bij de Waaslanders te kunnen gaan spelen. En daar zijn de supporters van de club enorm tevreden mee, want de Twitter-pagina van de club ontplofte net niet na de officiële bekendmaking. En je kan het hen niet kwalijk nemen, want hij schonk de club nog de winning goals in de allerlaatste competitiewedstrijd vorig seizoen – en daarmee dus ook een kans op behoud via barrages. Met Louis Verstraete hebben ze dus een ‘alles-gever’ in huis die geen schrik heeft om zijn truitje nat te maken in zijn ‘nieuwe’ thuis. Aristote Nkaka daarentegen heeft nooit echt een kans gekregen bij Anderlecht en mag bij de Waaslanders proberen een betere indruk achter te laten in de hoop zich bij een andere ploeg in de spotlichten te zetten. 

Ook zijn ze bij de Waaslanders de nostalgische toer opgegaan, want ze werken vanaf heden samen met Marco Né, oud-speler van KSK Beveren die nu sportieve directeur is voor Abidjan City FC, een ploeg die ook een grote jeugdacademie heeft in Ivoorkust. Met Adama Traoré zijn ze begonnen om beloftevolle spelers op te trainen met als doel die jongens te lanceren in Europa. 

TRANSFEROVERZICHT WAASLAND-BEVEREN

IN 

Jóan Símun Edmundsson (Arminia Bielefeld)
Chris Kablan (FC Thun)
Michael Davis (KV Mechelen U21)
Kevin Hoggas (Cercle Brugge)
Louis Verstraete (Royal Antwerp)
Aristote Nkaka (Anderlecht)
Nihad Mijakic (KV Kortrijk)
Daniel Maderner (SCR Altach)
Jacob Buus Jacobsen (AC Horsens)
Jacob Montes (Crystal Palace)
Adama Ardile Traoré (Abidjan City FC)

OUT

Aboubakary Koita (STVV) 
Stefan Milosevic (Kiryat Shmona)
Daan Heymans (Venezia) 
Djihad Bizimana (KMSK Deinze)
Din Sula (RE Virton)
Sivert Heltne Nilsen (Brann)
Amine Khammas (Apollon Limassol)
Lucas Pirard (Union Saint Germain)
Alexis Gamboa (LD alajuelense)
Niko Pejcic (Francs Borains)
Felix Bastians, Andreas Wiegel, Serge Leuko (vrije speler)

Zijn ze met deze kern klaar om de strijd om promotie aan te gaan? Met een tweede plaats na drie speeldagen zijn ze op een zucht (één punt) verwijderd van leider Westerlo en hebben ze daarmee dus geen valse start gemaakt. Maar een absolute titelkandidaat is Waasland-Beveren niet. Met doelbewuste transfers hebben de leeuwen uit het Waasland zich wel gevoelig versterkt in het offensieve compartiment, maar anderzijds hebben ze hun probleemgebied wat afgelopen seizoen betreft links laten liggen, want de kern is op defensief vlak nagenoeg hetzelfde gebleven. Vorig seizoen slikte de club maar liefst 70 tegendoelpunten in de reguliere competitie en deed het daarmee zelfs gevoelig slechter dan mededegradant Moeskroen. Met Marc Schneider, de nieuwe trainer, hebben ze nu wel een frisse wind in de zeilen. De trainer hoopt zijn troepen met attractief voetbal richting promotie te loodsen. Wat wel opvalt is dat er – bewust of onbewust – voornamelijk gekozen is voor spelers met veel body. De club heeft helemaal – op Joe Efford na – geen snelle spelers in de kern, wat de opties wel beperkt.

De Waaslanders hebben wel iets te bewijzen tegenover de buitenwereld, want na de degradatie kreeg men kritiek langs alle kanten en een smak boze supporters over zich heen. Aan de club om die kritiek te weerleggen en de harten van de supporters te heroveren door die promotie te verzekeren.