De Europa League heeft ook dit seizoen weer een stevig Belgisch tintje: niet alleen zijn er twee Belgische clubs bij de 32 groepsdeelnemers (Antwerp FC en KRC Genk), maar elke groep telt minstens één Belgische speler. Op de openingsspeeldag stonden zowel Adnan Januzaj (Real Sociedad) als Ryan Mmaee (Ferencvárosi TC) aan het kanon. Ook in de Conference League (zie blauwe kader onderaan) kwamen naast de Gentenaars nog een paar andere Belgen in actie in buitenlandse loondienst.

Groep A

  • Olympique Lyon ging op de openingsspeeldag van de Europa League met 0-2 winnen bij Rangers FC. Jason Denayer speelde 90 minuten bij de Fransen. Bij Rangers FC vielen er met Kemar Roofe (ex-Anderlecht) en Fashion Sakala (ex-KV Oostende) twee oude bekenden van de Jupiler Pro League in.

Groep B

  • AS Monaco won thuis met het kleinste verschil van Sturm Graz. Het enige doelpunt van de wedstrijd werd gescoord door Krépin Diatta (ex-Club Brugge). Eliot Matazo startte in de basis en werd in de 73e minuut gewisseld voor Youssouf Fofana. Met Strahinja Pavlović (ex-Cercle) liet Monaco-trainer Niko Kovač nog een andere voormalige Bruggeling starten.
  • Zowel bij de basisspelers als bij de invallers één Belg tijdens PSV-Real Sociedad: Adnan Januzaj startte bij Real Sociedad, scoorde de 1-1 en werd in de 79e minuut gewisseld voor Andoni Gorosabel. Toen Yorbe Veressen in de 63e minuut inviel bij PSV, stond de 2-2-eindscore al op het bord.

Groep C

  • Ook Leicester City-Napoli eindigde op 2-2. Timothy Castagne speelde de hele wedstrijd, Youri Tielemans viel tijdens de rust in. Dries Mertens stond bij Napoli nog aan de kant na zijn schouderoperatie. Met Kalidou Koulibaly (ex-Genk) en Victor Osimhen (ex-Charleroi) deden er wel twee ex-spelers uit de Jupiler Pro League mee, laatstgenoemde scoorde zelfs de twee Napolitaanse doelpunten.
  • Spartak Moskou ging thuis met 0-1 onderuit tegen Legia Warschau. Dat was nog zonder Maximiliano Caufriez, die nog maar een paar weken geleden overkwam van STVV. Samuel Gigot (ex-Kortrijk en -AA Gent), die volgens Spartak-CEO Yevgeny Melezhikov stukken beter is, speelde de hele wedstrijd.

Groep D

  • In het seizoen 2017/18 speelden er vijf Belgen samen bij Olympiakos Piraeus, maar die zijn allemaal vertrokken. Een van hen, Björn Engels, speelt sinds dit seizoen bij Antwerp FC. Hij moest donderdag tot zijn grote spijt geblesseerd afzeggen. Met Jelle Bataille, Ritchie De Laet, Birger Verstraete, Radja Nainggolan, Pieter Gerkens en Benson Manuel kwamen er bij Antwerp wel zes andere Belgen in actie. Maar kom, om Olympiakos dat overigens met 2-1 won toch niet helemáál een vreemdelingenlegioen te noemen: Henry Onyekuru (ex-Eupen en -Anderlecht) startte en werd in de 81e minuut gewisseld.

Groep E

  • Alpaslan Öztürk, die dit jaar debuteerde als Turks international maar in het verleden ook jeugdinterlands voor België speelde, draagt sinds dit seizoen het shirt van Galatasaray. Vanop de bank zag de ex-Beerschot en -Standard-speler hoe zijn club met 1-0 won van Lazio Roma. Christian Luyindama (eveneens ex-Standard) mocht invallen van Fatih Terim, in tegenstelling tot Mbaye Diagne (ex- Lierse, -Westerlo en -Club Brugge). Bij Lazio Roma geen spoor van Jordan Lukaku. Sergej Milinković-Savić (ex-Genk) mocht invallen bij Lazio, in tegenstelling tot Adam Marušić (ex-KV Kortrijk en -KV Oostende).

Groep F

  • FC Midtjylland en Ludogorets Razgrad hielden elkaar op een 1-1-gelijkspel. Toen Dion Cools in de 85e minuut inviel, stond die score al op het bord. Andere spelers die in actie kwamen en die u misschien nog kent: Henrik Dalsgaard (ex-Zulte Waregem) bij Midtjylland, Stéphane Badji, Josué Sa (ex-Anderlecht), Igor Plastun (ex-AA Gent) en Olivier Verdon (ex-Eupen) bij Ludogorets.

Groep G

  • Dat Ferencvárosi TC met 2-1 verloor van Bayer Leverkusen, zal zeker niet aan de Belgen gelegen hebben, want Ryan Mmaee opende de score voor de Hongaarse club – Mmaee debuteerde weliswaar reeds in 2016 als Marokkaans international, maar werd hier geboren en getogen en speelde na zijn debuut bij Marokko zelfs nog voor de Belgische beloften. Hij speelde de hele wedstrijd, net als zijn broer Samy Mmaee. Bij Bayer Leverkusen tekende ook Odilon Kossounou (ex-Club Brugge) present.
  • Celtic Glasgow stond na nog geen halfuur 0-2 voor bij Real Betis, maar verloor uiteindelijk nog met 4-3. Bij de Schotten geen spoor van Boli Bolingoli, die in het tussenseizoen terugkeerde van een uitleenbeurt aan Başakşehir.

Groep H

  • De wedstrijd tussen Rapid Wien en KRC Genk leek lang op een 0-0-gelijkspel af te stevenen, maar in de blessuretijd zorgde Paul Onuachu voor de verlossing. Trainer John van den Brom stelde vier Belgen op: Maarten Vandevoordt, Bryan Heynen en Théo Bongonda startten in de basis, Mike Trésor Ndayishimiye kwam tijdens de rust Bongonda vervangen. De aandachtige Jupiler Pro League-volgers herkenden bij Rapid Wien misschien Kevin Wimmer, die tijdens het seizoen 2019/20 door Stoke City werd uitgeleend aan Excel Moeskroen.

Ook in de Conference League kwamen er een paar landgenoten in actie. Uiteraard waren er de mannen van KAA Gent, die met 0-1 gingen winnen in Estland, maar ook Cyriel Dessers (Feyenoord) en Loïs Openda (Vitesse Arnhem) kregen een invalbeurt. En ook de in Luik Adrien Truffert, die weliswaar Frans jeugdinternational is maar begin dit jaar op de radar van de Rode Duivels kwam de staan.

In groep B deed KAA Gent een goede zaak door op de eerste speeldag met 0-1 te winnen van FC Flora Tallinn. Het enige doelpunt van de wedstrijd werd gescoord door Darko Lemajić, die in deze Conference League-campagne dus al zowel voor als tegen Gent scoorde. Met Sinan Bolat (Turks international maar ook voetbalbelg), Bruno GodeauSven KumsAlessio Castro-MontesLaurent DepoitreJulien de Sart en Ilombe Mboyo stelde trainer Hein Vanhaezebrouck in deze wedstrijd zeven Belgen op, waarvan de eerste vijf als basisspelers. Bij Flora Tallinn speelde één oude bekende uit de Jupiler Pro League rond: Rauno Sappinen droeg in 2018 even het shirt van KFCO Beerschot Wilrijk in Eerste klasse B.

In groep D ontbrak Anas Tahiri bij CFR Cluj. De Marokkaanse Belg speelde dit seizoen al twee Europese wedstrijden voor de Roemeense club, namelijk in de Champions League-kwalificatiewedstrijden tegen Lincoln FC, maar ontbrak tegen FK Jablonec. Cluj, dat met Cristian Manea een ex-speler van Mouscron-Péruwelz en met Rachid Bouhenna warempel zelfs een ex-speler van RE Bertrix opstelde, verloor met 1-0 in Tsjechië.

In groep E schreef Cyriel Dessers geschiedenis: doordat Feyenoord al op dinsdag in actie kwam, werd de Genk-huurling de eerste Belg die in actie kwam op het hoofdtoernooi van de allereerste editie van de Conference League. Dessers, die vorig jaar weliswaar debuteerde als Nigeriaans international, viel tegen Maccabi Haifa in de 76e minuut in voor Bryan Linssen. Francesco Antonucci keek gebleseerd toe. Bij Maccabi Haifa herkenden we op de bank Rami Gershon, die in 2015 kampioen werd met KAA Gent. De wedstrijd eindigde op 0-0.

In groep F miste Omar El Kaddouri, een Marokkaanse international die een verleden heeft als jeugdinternational, de wedstrijd tussen Lincoln FC en PAOK Saloniki (0-2) vanwege een hamstringblessure. Zijn ploegmaats Anderson Esiti (ex-AA Gent) en Chuba Akpom (ex-STVV) stonden wél in de basis bij de Grieken.

Wie in groep G een Belg zocht in het duel tussen Stade Rennais en Tottenham Hotspur (2-2) moest zich tevreden stellen met de in Luik geboren Adrien Truffert, want Jérémy Doku ontbrak wegens een hamstringblessure. In NS Mura-Vitesse Arnhem was er wel de invalbeurt van Loïs Openda: de Club Brugge-huurling viel in de 65e minuut in bij een 0-1-stand. Een paar minuten later legde Danilho Doekhi de 0-2-eindstand vast. Nik Lorbek, die vorig seizoen met Union Sint-Gillis kampioen werd in 1B maar daarna terugkeerde naar NS Mura, viel in de 79e minuut in.