Gisteren kroonde hij zich tot de jongste basisdebutant ooit in de Champions League voor Juventus, maar in België doet de naam Koni De Winter slechts bij weinigen een belletje rinkelen. Wie is de jonge verdediger, die onder de vleugels van Giorgio Chiellini en Leonardo Bonucci in Italië de kneepjes van het vak leert?

Ooit aan de aftrap staan in het zwart-wit gestreepte shirt van Juventus, het is de droom van miljoenen jongens en meisjes wanneer ze hun eerste paar voetbalschoenen onder de kerstboom vinden. Voor velen onder hen blijft het echter een verre fantasie, maar voor Koni De Winter (19) gebeurde het echt. De centrale verdediger die zich gisteren de geschiedenisboeken van De Oude Dame in voetbalde, maakte zijn eerste doelpunten dicht bij huis voor Merksem-Antwerpen Noord SC, tegenwoordig bekend als City Pirates Antwerpen. Zijn talent bleef niet onopgemerkt en in 2015 maakte De Winter de overstap naar het grotere Lierse SK. Zijn passage bij De Pallieters was van korte duur, want na slechts één seizoen zocht de boomlange verdediger opnieuw andere oorden op. Hij verliet zijn Antwerpse thuisbasis en koos ervoor zijn geluk te beproeven in West-Vlaanderen, waar de jeugdopleiding van SV Zulte Waregem hem met open armen ontving.

In Waregem ontwikkelde De Winter zich tot een solide en stijlvolle verdediger en een selectie voor de nationale jeugdelftallen kon bijgevolg niet uitblijven. Op 16 februari 2017 kreeg hij voor het eerst de kans om de kleuren van ons land te verdedigen met een talentvolle Onder 15-generatie in een oefenwedstrijd tegen Engeland. Samen met onder andere Jérémy Doku, Maarten Vandevoordt en Ignace Van Der Brempt begint De Winter dankzij een 3-4-overwinning met een positieve noot aan zijn verhaal bij de nationale elftallen. Nog geen jaar later, in november, slaagt De Winter er in om zich met zijn prestaties bij de Jonge Duivels in de kijker te spelen, ondanks 2 verloren interlands tegen Oekraïne en Portugal. Aan het einde van het seizoen zijn het de scouts uit Turijn die dankzij hun rijke geschiedenis van succesvolle verdedigers en De Winters voorliefde voor Paul Pogba de jonge Belg kunnen overtuigen om het shirt van Essevee in te ruilen voor dat van Juventus.

Bij Juventus wordt vooral het tactisch inzicht van De Winter stevig bijgespijkerd. De Antwerpse diamant leert snel bij en krijgt zo regelmatig de kans om het trainingsveld te delen met o.a. Cristiano Ronaldo, Paulo Dybala en Giorgio Chiellini. Speelminuten bij het eerste elftal blijven echter uit voor de jongeling, en in de zomer van 2021 zouden zowel Club Brugge als Ajax hebben staan springen om De Winter een kans te geven op het hoogste niveau. Dat was buiten Juventus-trainer Massimiliano Allegri gerekend. De Italiaanse coach raakt tijdens de voorbereiding erg onder de indruk van zijn centrale verdediger, die hij ook regelmatig op rechtsachter laat spelen. De club kiest er op zijn aanraden dan ook voor om mogelijke kopers af te schrikken met een vraagprijs van 15 miljoen euro, hoewel zijn marktwaarde op dat moment op slechts €400.000 geschat wordt. Geen van de geïnteresseerde clubs is bereid om zo diep in de buidel te tasten voor een speler zonder ervaring op het hoogste niveau, en dus blijft De Winter gewoon bij Juventus, waar zijn contract loopt tot 2024. Speelminuten in de Serie A kreeg de verdediger nog niet, maar zijn debuut in de Champions League was alvast veelbelovend.