Philippe Clement is de nieuwe trainer van AS Monaco. De 47-jarige Antwerpenaar ondertekende een contract van tweeënhalf jaar in het prinsdom. Dat is ook de duur dat hij aan het hoofd stond van Club Brugge, waar Rik De Mil en Carl Hoefkens voorlopig depanneren als interimtrainers.

Na dagenlange speculaties stuurde AS Monaco op nieuwjaarsdag omstreeks 19u30 een officieel bericht uit: de club nam afscheid van trainer Niko Kovač, die in juli 2020 aangesteld werd en de achtvoudige landskampioen in het seizoen 2020/21 op een derde plaats parkeerde in de Ligue 1, op ‘nauwelijks’ vijf punten van kampioen Lille OSC. Stéphane Nado, de trainer van het B-elftal dat uitkomt in de Championnat National 2, zou volgens het nieuwsbericht de leiding overnemen… in afwachting dat de club de naam van de definitieve opvolger bekend zou maken.

En die nieuwe trainer, dat is Philippe Clement. Die neemt voor de derde keer in zijn carrière afscheid van Club Brugge, na 2009 (als speler) en 2017 (als assistent-trainer). Sinds dat laatste jaar ging zijn trainerscarrière pijlsnel omhoog: na een verschroeiende start bij Waasland-Beveren kwam hij bij KRC Genk de ontslagen Albert Stuivenberg vervangen. In zijn eerste halve seizoen verloor hij de bekerfinale van Standard, maar dat maakte hij dertien maanden later goed door de Limburgers aan hun vierde landstitel te helpen. In 2020 en 2021 voegde hij daar als Club Brugge-trainer landstitels nummer twee en drie aan toe. Clement trad zo in het spoor van zijn ex-(bonds)coach Aimé Antheunis, die in 1999 landskampioen werd als trainer van KRC Genk en in 2000 en 2001 als trainer van RSC Anderlecht.

Om de vergelijking met Antheunis door te trekken: in het derde seizoen onder de latere bondscoach eindigde Anderlecht derde in de competitie en won het, op de Supercup na, geen enkele prijs. In de Champions League-groepsfase eindigde paars-wit, ondanks het feit dat het pas op de derde speeldag zijn eerste nederlaag leed, laatste – exact, zoals Club Brugge dit seizoen overkwam. Sportief is de titel zeker nog geen verre droom geworden voor Club Brugge, dat de jaarwisseling inging met slechts zeven punten minder dan Union Sint-Gillis, maar het is wel zo dat Philippe Clement het in het typische moeilijke derde seizoen steeds heter kreeg. Niet in het minst door enkele brandhaardjes, waarvan de ene – de vormdip van Simon Mignolet – al wat makkelijker geblust raakte dan de andere – de zaak-Vormer.

Zijn transfer naar Monaco komt Clement dus niet slecht uit. Maar bovenal is het natuurlijk een prachtige kans voor de 47-jarige oud-verdediger, die zo de eerste Belg sinds Ariël Jacobs wordt die in een G5-competitie coacht. Die stapte in oktober 2013 in bij hekkensluiter Valenciennes FC en kreeg de club nooit weg van de degradatieplaatsen. Zo erg was het met het AS Monaco van Niko Kovač niet gesteld: de Monegasken gingen de jaarwisseling in op een zesde plaats, op amper twee punten van de vierde plaats die recht geeft op de Europa League en op vier punten van de derde plaats die recht geeft op de Champions League-kwalificaties.

Bovenop die niet ongunstige positie in de Ligue 1 heeft Clement ook nog eens een Europese campagne achter de hand om zijn eerste halve seizoen meteen kleur te geven, want onder Kovač belandden de Monegasken als groepswinnaar in de trommel voor de achtste finale van de Europa League. Met dank aan onder andere Krépin Diatta, die op de eerste Europa League-speeldag goed was voor het enige doelpunt tegen Sturm Graz en de Monegasken zo aan een goede start van de groepsfase hielp. De 22-jarige Senegalees zal trouwens niet het enige bekende gezicht worden voor Clement in het Stade Louis II, want de Antwerpenaar neemt met assistenten Johan Van Rumst en Jonas Ivens en keeperstrainer Frederic De Boever drie medewerkers mee naar zijn nieuwe club. Van Rumst was er als enige bij bij alle vier de clubs waar Clement als hoofdtrainer werd aangesteld.