Leonardo Miramar Rocha kroonde zich in het seizoen 2018/19 tot topschutter van Eerste klasse B. KAS Eupen legde een half miljoen euro op tafel voor hem, maar drie jaar later stapt de Portugees gratis over naar Lierse Kempenzonen met welgeteld… nul goals voor Eupen op zijn conto. Met Regan Charles-Cook trok Eupen nu opnieuw een regerende topschutter aan.

KAS Eupen ging dit jaar met de grove borstel door zijn spelerskern. De club liet in april al weten dat Benoît Poulain, Julien Ngoy, Emmanuel Sowah, Mamadou Koné, Jens Cools, Silas Gnaka, Leonardo Rocha, Carlos Embalo en Robin Himmelmann niet op een nieuw contract hoefden te rekenen. Ook Jordi Amat, Jonathan Heris en Andreas Beck trekken straks transfervrij de deur van het Kehrwegstadion achter zich dicht. Tel er ook nog eens Emmanuel Agbadou bij die woensdag een vijfjarig contract ondertekende bij Stade de Reims, en je vraagt je af wie Bernd Storck afgelopen maandag allemaal op training mocht verwachten.

Een van hen was Regan Charles-Cook. De Grenadiaanse international kwam vorige week over van de Schotse eersteklasser Ross County, waar hij vorig seizoen als linksbuiten dertien goals scoorde, goed voor een gedeelde topschutterstitel. Volgens The National en The Scotsman hadden Hibernian FC en Heart of Midlothian hem in Schotland willen houden. Door bij die laatste club te tekenen had hij zich nu al kunnen verzekeren van Europees voetbal tot het einde van het kalenderjaar, want The Maroons zagen hun successeizoen – als promovendus derde in de competitie en pas na verlengingen gesneuveld in de bekerfinale – beloond met een ticket voor de play-offronde van de Europa League. Trekken ze daarin aan het korste eind, dan wacht hen toch nog de Conference League-groepsfase als troostprijs. Hoe dan ook, het zal zonder Charles-Cook moeten, want die verkoos een avontuur Am Kehrweg.

Met Regan Charles-Cook haalt KAS Eupen een echte Londenaar binnen – weliswaar eentje met Jamaïcaanse en Grenadiaanse roots. Charles-Cook werd geboren in Lewisham, een wijk in het zuidoosten van Groot-Londen, en woonde in Forest Hill en Beckenham. Als tiener genoot hij zijn jeugdopleiding bij Arsenal FC. “Je hebt geen idee hoe bevoorrecht je bent bij Arsenal. Ze nemen je als tienjarige mee naar Duitsland en Spanje. Je gaat naar Highbury en het Emirates Stadium en kijkt naar Thierry Henry, Robert Pires en Gilberto Silva”, vertelde hij in een interview met de BBC.

Op zijn zestiende maakt hij de overstap naar stadsgenoot Charlton Athletic. Hij speelt er nog twee seizoenen bij de jeugd en maakt op 11 augustus 2015 op achttienjarige leeftijd zijn debuut in het eerste elftal. Het is Guy Luzon, een jaar eerder nog trainer van Standard Luik, die hem in een League Cup-wedstrijd tegen Dagenham & Redbridge FC aan de aftrap laat verschijnen. Elf dagen later laat Luzon hem ook debuteren in de Championship: op de vierde competitiespeeldag mag hij in de 2-1-zege tegen Hull City twintig minuten meespelen. Het zou zijn enige wedstrijd in de Championship blijven.

Charles-Cook, die na Luzon ook nog de Belgen Karel Fraeye en José Riga als trainer kreeg, mag bij gebrek aan speelminuten bij The Addicks elders kilometers gaan maken. De club leent hem in 2017 uit aan Solihull Moors FC en in het seizoen 2017/18 tweemaal aan Woking FC, telkens in de National League (het vijfde niveau in het Engels voetbal).

In de zomer van 2018 trekt Charles-Cook definitief de deur achter zich dicht bij Charlton. Hij tekent bij Gillingham FC, een club uit de League One. Twee jaar later geeft Ross County hem een kans op het hoogste niveau, weliswaar dat van Schotland. In zijn eerste seizoen komt hij daar enkel tot scoren in de Scottish League Cup, ondanks 26 optredens in de Scottish Premiership. Charles-Cook maakt zijn gebrek aan competitiegoals echter volledig goed in zijn tweede seizoen: hij treft dertien keer raak en kroont zich zo samen met de Griek Giorgos Giakoumakis (Celtic FC) tot topschutter van de competitie.

Eupen haalt zo niet alleen een nationaal topschutter, maar ook een international binnen. Weliswaar van Grenada, het huidig nummer 170 op de FIFA-wereldranglijst. Die lage ranking zal ontegensprekelijk niet opwegen tegen het geluk dat hij op de Gold Cup 2021 ervaarde. op 13 juli 2021 maakt immers niet enkel Regan, maar ook Reice Charles-Cook zijn interlanddebuut tegen Honduras. Regan krijgt geen bal voorbij de Hondurese doelman Luis López, aan de overzijde slikt zijn drie jaar oudere broer – op dat moment actief bij Welling United in de National League South, het zesde niveau in Engeland – vier tegengoals. Ook in de derde groepswedstrijd, tegen Panama, staan ze bijna een uur samen op het veld.

Anthony Cook, de oudere broer van Reice en Regan en in het seizoen 2020/21 eveneens actief bij Welling United, heeft het toernooi vast met heel veel trots gevolgd. Alsook oom James Cook, een voormalige Britse en Europese bokskampioen in de supermiddengewichtklasse. Wie een slecht woord durft te zeggen over de nieuwste offensieve versterking van Eupen, is bij deze gewaarschuwd.