De grootste toeristische trekpleister van India is zonder enige twijfel de Taj Mahal. In tijden van Instagramtoerisme zullen ook de Chinese visnetten van Kochi vast vaak de revue passeren bij toeristen die een rondreis van India maken. Volgens de overlevering was het de Chinese ontdekkingsreiziger Zheng He die ze in het begin van de 15e eeuw introduceerde in Kochi, de Indische havenstad waar Vasco da Gama op 24 december 1524 overleed. Het koninkrijk Kochi, waarvan de gelijknamige stad tijdlang de hoofdstad was, maakte ten tijde van diens overlijden deel uit van het Portugese Rijk.

Dat was zo tot 1663, toen de Nederlanders er de plak kwamen zwaaien. Hendrik van Rheede liet er nadien huizen in Nederlandse stijl optrekken die er thans nog steeds te bezichtigen zijn. Wie Fort Kochi bezoekt, zal er trouwens een (weliswaar vervallen) Nederlandse begraafplaats kunnen bezoeken.

Dat er anno 2022 nog Nederlands wordt gesproken in Kochi, heeft echter meer te maken met de lokale voetbalploeg. Kerala Blasters FC stelde in zijn jonge geschiedenis – de club werd pas in 2014 uit de grond gestampt – al twee Nederlandse hoofdtrainers aan: in het najaar van 2017 stond René Meulensteen een paar maanden aan het hoofd van de club, twee jaar later was het de beurt aan Eelco Schattorie. Vorige week stelde de club voor het tweede jaar op rij een Belgische assistent-trainer aan. Een week nadat Stephan Van der Heyden zijn vertrek bij de club aankondigde, raakte bekend dat Frank Dauwen zijn functie overneemt.

Zelfs de hoofdcoach spreekt er trouwens Nederlands! Ivan Vukomanović is weliswaar een Serviër, maar aan zijn passages bij KSC Lokeren, Antwerp FC en Zandvliet Sport hield de latere Standard-trainer een aardige kennis van het Nederlands over. En dan is er nog fysiektrainer Werner Martens, die in een vorig leven nog als postbode werkte in Leopoldsburg maar thans al een jaar bij Kerala Blasters aan de slag is. Hij was in het buitenland ook al aan de slag bij onder andere Al-Taawoun FC, Willem II, VVV-Venlo en AS Trenčín.

Kerala Blasters miste vorig seizoen op een haar na de landstitel. De club eindigde vierde in de reguliere competitie, net hoog genoeg om deel te nemen aan de play-offs. Die verlopen in India met rechtstreekse uitschakeling: nummer 1 tegen 4 en nummer 2 tegen 3 in de halve finale (weliswaar met heen- en terugwedstrijd), en dan een allesbepalende finale. Vukomanović slaagden erin om Jamshedpur FC, de winnaar van de reguliere competitie, uit de finale te houden. In de finale stond Kerala Blasters tot de 88e minuut op voorsprong, maar Hyderabad FC – tweede in de reguliere competitie – maakte nog gelijk en won uiteindelijk de strafschoppenserie. Het feit dat dit qua statistieken op meerdere vlakken (meeste competitiezeges, meeste competitiegoals, hoogst aantal competitiezeges, laagst aantal competitienederlagen) het beste seizoen uit de clubgeschiedenis was, doet wel het beste verhopen voor komend seizoen, dat op 6 oktober van start gaat.