Ajax is dit seizoen één van de absolute smaakmakers op de Europese velden. Met frivool en dominant combinatievoetbal hebben de Amsterdammers het inmiddels tot in de halve finale van de Champions League weten te schoppen. Hier wacht hen een dubbele krachtmeting met Tottenham Hotspur. te beginnen aanstaande dinsdag in Londen. DFVF sprak aan de vooravond van deze eerste ontmoeting met de Ajaxfans Ronnie van der Heijden en Sidney Sour. Allebei maakten zij de succesvolle Europese reeks van hun club van dichtbij mee: “Als je Juventus en Real kan verslaan met goed voetbal en het Bayern zo lastig maakt, dan kan Ajax dit jaar zeker de Champions League winnen”.

Het vak van de bezoekende fans zal dinsdagavond uit zijn voegen barsten. Alle kaarten zijn verkocht. Ajax zal worden gesteund door een supportersschare van een kleine drieduizend fans.

Zijn jullie erbij in Londen?

“Jazeker”, zegt Sidney. “Al had het wel nog wat voeten in aarde. We gingen er namelijk vanuit dat het in de halve finale Manchester City-Ajax ging worden. Een half uur na de winst op Juve hebben we in Turijn op straat de vliegtickets naar Manchester geboekt. Die vlucht hebben we dag erna – in de 90ste minuut van Manchester City-Tottenham – alsnog moeten omzetten naar een vlucht naar Londen”.

Ronnie zal er niet bij zijn in Londen en baalt daar enorm van. Zijn supportershart huilt, zegt hij: “Sinds 1997 heb ik in totaal 98 Europese uitwedstrijden bezocht, ik heb er maar 5 gemist en uitgerekend nu kan ik er weer niet bij zijn. Een half jaar geleden hebben we een vakantie naar Hurghada in Egypte cadeau gekregen van mijn ouders. Uitgerekend die week. Ik heb nog zitten kijken om vanuit Hurghada een vlucht te regelen naar Londen. De dag van de wedstrijd heen en de dag er na terug. Dat zou mij € 700,00 kosten. Iets teveel van het goede. Ik heb hier afgelopen week echt van wakker gelegen. Ik heb nog overlegd met mijn vriendin en mijn ouders, maar uiteindelijk heb ik – met pijn in het hart, dat wel – besloten van de trip naar Londen af te zien. Ik kan niet maken mijn kinderen van 4 en 8 alleen met mijn vriendin in Hurghada achter te laten”.

Ajax Solna
Ronnie, hier in Solna voor de Europa League-finale in 2017, volgt zijn club al jaren overal in de wereld © Auteursrechten: Ronnie van der Heijden. Portretrechten worden niet opgeëist

Verschillende Ajacieden lieten vrijwel meteen na de zege op Juventus in de media doorschemeren dat zij hoopten dat Tottenham Hotspur de volgende tegenstander zou worden. Dat zou immers een weerzien betekenen met oud-ploeggenoten Christian Eriksen, Davinson Sánchez, Toby Alderweireld en Jan Vertonghen en met voormalig collega-international Vincent Janssen. Al is die laatste door de leiding van de Spurs niet ingeschreven voor het miljoenenbal.

Is Tottenham ook voor jullie als fans een droomtegenstander?

Ronnie: “Jazeker. Tottenham is net als Ajax een club met Joodse roots. Een club met een rijke historie ook. Ik ben twee keer op uitnodiging van Rafael van der Vaart op White Hart Lane naar de Spurs gaan kijken. Een prachtig stadion, waar je dicht op het veld zit. Ik heb er twee Champions Leaguewedstrijden gezien. Tegen FC Twente en een kwartfinale tegen AC Milan. Liep je door zo’n kleine tourniquet naar de tribune. Je kaartje werd gecontroleerd door een bejaarde zeventigplusser in een hokje. Hij keek op het kaartje en zag Mr. R. van der Vaart, Player staan en riep tot vier keer aan toe ‘Van der Vaart Van der Vaart’. Geweldig! Kippenvel kreeg ik er van. Ik had de wedstrijd in het nieuwe stadion graag bijgewoond, maar helaas. Ik denk dat we zeker dat niet kansloos zijn tegen de Spurs”.

Sidney heeft volop vertrouwen in een goede afloop: “Ik ben van mening dat Ajax favoriet is. Vooral omdat Harry Kane en Moussa Sissoko geblesseerd zijn en Son Heung-min het duel in Londen ook nog mist vanwege een schorsing. Daarnaast vond ik de Spurs tegen City geen geweldige indruk maken en denk ik niet dat ze in betere vorm steken dan Juventus, dat toch ook gewoon de kampioen van Italië is”.

Ronnie: “We beginnen nu eindelijk een keer met een uitwedstrijd. In Londen een goed resultaat halen en het een week later in een kolkende Johan Cruijff Arena af kunnen maken. Dat zou geweldig zijn. Gelukkig ben ik er in de Arena wel gewoon weer bij. Mijn voorspelling: dinsdag 1-1-gelijkspel en thuis winnen we met 2-1.”

Ajax had, doordat de KNVB een helpende hand bood, een vrij weekeinde en kon zich de afgelopen dagen dus zonder andere besognes focussen op het eerste halve finaleduel met Tottenham. Pijntjes en kwaaltjes hadden dus even de tijd om te helen. De Londenaren hadden dat geluk niet en moesten dit weekend vol aan de bak. De Spurs zijn nog volop in de race voor een plek bij de topvier in de Premier League, hetgeen goed is voor een rechtstreeks ticket voor de Champions League van volgend seizoen. Het team heeft een aantal loodzware weken achter de rug. En dat is te zien aan de fysieke gesteldheid van de spelers, vond coach Pochettino zaterdagavond na afloop de verloren thuismatch tegen stadsgenoot West Ham United (0-1). Bij Tottenham, was de vermoeidheid volgens de coach duidelijk zichtbaar. Jan Vertonghen en Kieran Trippier werden zaterdag daarom uit voorzorg aan de kant gehouden.

Het Champions League-parcours van Ajax is tot dusverre zeer indrukwekkend. Nog nooit eerder wist een club vanuit de voorrondes door te dringen tot de halve finales. De Amsterdammers, die al in juli 2018 voor het eerst acte de présence moesten geven in de tweede voorronde, moesten al acht hordes nemen:

VR 2 25-07-2018 Ajax-Sturm Graz 2-0
VR2 01-08-2018 Sturm Graz-Ajax 1-3
VR3 07-08-2018 Standard-Ajax 2-2
VR3 14-08-2018 Ajax-Standard 3-0
PO 22-08-2018 Ajax-Dynamo Kiev 3-1
PO 28-08-2018 Dynamo Kiev-Ajax 0-0
GF 19-09-2018 Ajax-AEK Athene 3-0
GF 02-10-2018 Bayern München-Ajax 1-1
GF 23-10-2018 Ajax-Benfica 1-0
GF 07-11-2018 Benfica-Ajax 1-1
GF 27-11-2018 AEK Athene-Ajax 0-2
GF 12-12-2018 Ajax-Bayern München 3-3
⅛F 13-02-2019 Ajax-Real Madrid 1-2
⅛F 05-03-2019 Real Madrid-Ajax 1-4
¼F 10-04-2019 Ajax-Juventus 1-1
¼F 16-04-2019 Juventus-Ajax 1-2

Sidney was dit seizoen op één na bij alle zeven Europese thuiswedstrijden present en uit reisde hij naar München, Athene, Lissabon en Turijn. “In het Europa League-seizoen 2016/2017 (waarin Ajax uiteindelijk in de finale strandde tegen Manchester United, red.), ging ik al mee uit naar PAOK, Celta de Vigo, Kopenhagen, Schalke, Lyon en de finale in Solna. Het zou mooi zijn als we nu weer zover komen. Europese awaydays zijn altijd speciaal. Je maakt de meest bizarre dingen mee. Ik was al eens uit geweest tegen Dnipro Dnipropetrovsk geweest in Kiev. Dat was toen ook al een soort van oorlogsgebied, maar wat er dit seizoen in het uitvak bij AEK Athene gebeurde, dat had ik nog nooit meegemaakt. We werden bekogeld met molotov-cocktails, stalen buizen en stenen. In plaats van ons te verdedigen, begon de oproerpolitie ook nog eens op ons in te slaan. Het was daar echt de omgedraaide wereld. Nu hadden we de ME in Lissabon ook al niet aan onze zijde, maar in Athene was echt het toppunt”.

In de media in binnen- en buitenland worden de prestaties van Ajax bewierookt. Zo speelt het huidige Ajax, volgens Jordi Cruijff in La Gazzetta dello Sport, in de filosofie van zijn vader. Jong, vrolijk, gedurfd en aanvallend. Er staat inderdaad een gretige groep, die zich zelf telkens weer wil verbeteren. Een hecht team, bestaande uit een stel jonge honden en een paar ervaren rotten. Een groep die tot een eenheid is gesmeed door coach Erik ten Hag. Volgens Sidney is de ploeg een puzzel die perfect in elkaar past: ”Er zit heel veel kwaliteit in de spelersgroep. De mix van talenten als Frenkie de Jong, Matthijs de Ligt, Donny van de Beek en David Neres met de meer ervaren mannen als Dusan Tadic, Hakim Ziyech, Daley Blind en Nicolás Tagliafico valt gewoon precies goed. Het spel is heerlijk om naar te kijken en de resultaten zijn natuurlijk uitstekend”.

“Het is een mooie reeks tot nu toe”, vervolgt hij, “Het succes verrast me niet echt, want Ajax heeft zowel in de thuis- als uitwedstrijden in de groepsfase een constant hoog niveau weten te bereiken. Maar natuurlijk heb je ook altijd een factor geluk nodig”.

Kan Ajax de Champions League winnen?

Sidney: “Winnen wordt natuurlijk heel lastig, de finale bereiken zou al prachtig zijn. Tegen Liverpool verwacht ik in de finale wel meer kans te hebben op winst. Messi blijft natuurlijk een fenomeen, die net als Ronaldo bij elk klein moment van onoplettendheid een wedstrijd kan beslissen. Maar als je Juventus en Real op deze manier kan verslaan en het Bayern zo lastig maakt met zulks goed voetbal, dan kan Ajax dit jaar zeker de Champions League winnen”.

Ronnie had er in Turijn aanvankelijk nog een hard hoofd in: “Nadat we met 1-0 achter kwamen zei ik nog tegen mijn maatje Ronny Spijkers: nu is het gedaan. Over en uit in Europa. Kwam die Cristiano Ronaldo ook nog lekker provocerend voor het Ajaxpubliek zijn goal vieren. Maar toen maakte Donny van de Beek ineens gelijk en hadden we ook in de tweede helft we de beste kansen. Toen Mathijs de Ligt die 1-2 binnenkopte viel echt een last van onze schouders. Juventus moest er toen immers nog twee maken om door te gaan. Hun supporters hadden er inmiddels al geen vertrouwen meer in en verlieten de laatste tien minuten massaal het eigen stadion. Na het laatste fluitsignaal was de vreugde enorm, maar stonden we nog steeds strak van de spanning. Het onbeschrijflijke gevoel dat je door bent naar de halve finale van de Champions League. Onwerkelijk”.

Ronnie nam in elk geval alvast het zekere voor het onzekere: “Ik moet de wedstrijd in Londen dinsdag al missen, dus dat gebeurt me geen tweede keer. Ik heb de vlucht voor de finale daarom al geboekt. Afgelopen weekend heb ik voor een paar tientjes een vlucht richting Spanje geregeld. Dat risico is wel te nemen en als we inderdaad de finale halen, dan zijn die vluchten niet meer te betalen”. En dan lachend: “Ik hoop wel dat ik hiermee niet de goden – of in dit geval – de Godenzonen – verzoek”…….

Advertenties