De Premier League staat net als de meeste voetbalcompetities momenteel on hold. Als we kijken naar het virtuele klassement, zien we dat Wolverhampton een mooie zesde plaats bekleed. Maar dat is nog niet het hoogst bereikbare volgens Chris Cox, voorzitter van de Daventry Wolves-fanclub. “We willen het seizoen absoluut afmaken, want volgend jaar willen we Champions League-voetbal zien in het eigen Molineux-stadion!”

Hoe bekijkt u het verdere verloop van het huidige Premier League-seizoen?

“Ik vind dat we hoe dan ook de competitie moeten afmaken, ook al moeten we verder spelen tot juli. Het zou absoluut oneerlijk zijn om nu het seizoen te beëindigen. Zeker voor de degradatieploegen, zij kunnen zich mits een goeie reeks nog wegvoetballen uit de gevarenzone. Maar ook als ik enkel naar de Wolves kijk, wil ik dat het seizoen wordt afgemaakt. We staan momenteel op een mooie zesde plaats, maar ik ben er zeker van dat we nog hogerop kunnen. Een Champions League-plaats moet het doel zijn voor ons.”

Had u de goede prestaties van de afgelopen twee jaar verwacht?

“Wel, toen we promoveerde naar de Premier League, haalden we best wat versterkingen binnen. Ik had verwacht dat we een mooi seizoen in de middenmoot zouden beleven. Maar dat we meteen zouden meespelen voor de Europese plekjes, daar had ik alleen van durven dromen. We hebben vorig jaar indruk gemaakt met onze zevende plaats, maar vooral met ons goed voetbal. En ik vind dat we dit jaar nog meer stappen vooruit gezet hebben.”

Dat Europa League-ticket dat jullie vorig jaar hebben afgedwongen, dat verdedigen jullie voorlopig met glans. Momenteel zijn de Wolves al bij de laatste 16. Is die Europa League een doel op zich?

“Ja, absoluut! Ondanks onze relatief smalle kern heeft onze coach Nuno Espirito Santo nooit geopteerd om een volledige B-ploeg het veld op te sturen. Zeker vanaf de knock-outfase spelen we ondanks de vele PL-matchen telkens bijna met onze sterkste elf. De club en de spelers zijn erop gebrand om die trofee binnen te halen.”

Je sprak al van de smalle kern. Dat is iets wat de coach onlangs ook al aanhaalde. Hij was naar eigen zeggen bijzonder tevreden met de enorme inzet van zijn jongens. Patricio, Coady, Moutinho, Neves, Dendoncker en Jimenez speelden elke PL-wedstrijd dit seizoen. Merkte je vermoeidheid bij sommige spelers de laatste wedstrijden?

“Ja, de vermoeidheid begon zeker in de kleren te kruipen. Kijk bijvoorbeeld naar Raul Jimenez. Als aanvaller alle 29 wedstrijden in de PL spelen, is zeer uitzonderlijk. Maar naast goals maken levert hij ook nog een hoop werk. Vooral bij hem merkte ik de vermoeidheid zeker. Ook Adama Traoré mistte maar een wedstrijd dit seizoen, en dat dan nog door een blessure. Je begint het ook te voelen als je elke wedstrijd opnieuw zo hard aangepakt wordt.”

Nu we toch bezig zijn over Adama Traoré. Hij was bij momenten gewoonweg onhandelbaar voor verdedigers dit seizoen. Zie je hem volgend jaar nog in een Wolves-shirt?

“Ja, daar heb ik alle vertrouwen in. Adama Traoré en Wolverhampton zijn nog geen afgesloten verhaal. Hij heeft onlangs nog gezegd dat Nuno hem dubbel zo goed gemaakt heeft, hij heeft dus enorm veel respect voor de club en de coach. Hij had al langer zijn kracht en snelheid, maar dit seizoen is hij een betere voetballer geworden. Toch moet het nog veel beter, vooral aan zijn voorzetten is nog veel werk. Daar kan hij hier nog zeker een jaartje aan werken vooraleer hij een toptransfer kan maken. Het klinkt misschien raar, maar hij doet nog altijd meer dingen fout dan goed. Hij is inderdaad gewoon onhandelbaar voor de meeste verdedigers, misschien wel de meest gevreesde speler van de competitie. Trouwens, we zijn geen club die verkoopt voor het geld. We verkopen enkel als een speler absoluut weg wil.”

Er is meer dan alleen de snelheid van Adama en de doelpunten van Jimenez. Er staat gewoon een goed blok neer. Maar wie is buiten die twee de belangrijkste pion in de ploeg?

“Joao Moutinho! Hij is een zeer ondergewaardeerde voetballer. Fantastische speler die geweldig werk levert in zowel het aanvallende als verdedigende compartiment. Hij werkt enorm hard en heeft de visie van de allerbesten. Als je dan bedenkt dat we hem voor maar 5 miljoen pond gekocht hebben van Monaco, koopje toch? Enkel Cristiano Ronaldo en Luis Figo speelden meer wedstrijden voor Portugal. Het enige minpuntje aan Moutinho vind ik zijn corners. Pedro Neto trapt ze een stuk beter.” (lacht)

En als Belg moet ik zeker ook nog vragen naar uw mening over Leander Dendoncker.

Leander Dendoncker is geen superster, maar hij is zo’n speler die elk team nodig heeft. Hij presteerde goed op het middenveld en ook na de blessure van Willy Bolly stond hij moeiteloos zijn mannetje in de defensie. Hij is polyvalent en doet weinig dingen mis. Hij scoort regelmatig, al kan hij wel nog wat werken aan zijn schot. Zijn loopstijl vind ik trouwens best wel grappig. Hij heeft een vrij lompe stijl. Maar hij is enorm populair hier in Wolverhampton.”

The Wolves doen het nu natuurlijk uitstekend, maar ze hebben ook een mindere periode gekend. Met omzwervingen in de League One en zelfs de League Two. Hoe heeft u die periode beleefd?

“Het was zeker geen leuke situatie. Twee keer achter elkaar degraderen deed pijn, dat was allemaal de fout van de toenmalige eigenaar. De meeste leden van mijn fanclub gingen nog steeds naar alle wedstrijden kijken. Het was ook leuk om nieuwe steden, ploegen en stadions te bezoeken na zolang tegen dezelfde ploegen te spelen. Door de vele midweekmatchen heb ik wel niet elke match kunnen zien dat seizoen. Het deed toch deugd toen we terug promoveerden naar de hogere regionen.”

De absolute glorieperiode van de Wolverhampton Wanderers was ongewtijfeld in de jaren vijftig. In dat decennia behaalden ze maar liefst drie landstitels. Wanneer is uw liefde voor de Wolves begonnen?

“Dat was natuurlijk een fantastische periode. Al is het voor mij niet daar begonnen maar eerder in de jaren ’70, de tweede gouden periode. In 1972 haalden we de finale van de UEFA Cup. In een dubbele confrontatie moesten we nipt het onderspit delven tegen Tottenham Hotspur. Twee jaar later haalden we wel een trofee binnen. We wonnen de finale van de League Cup met 1-2 van Manchester City, misschien wel mijn beste herinnering. En de periode die we nu ingaan zou wel eens de nieuwe gouden periode kunnen zijn. De toekomst ligt misschien buiten onze wildste dromen.”

Ten slotte, hoe beleef jij als rassupporter en als voorzitter van een fanclub deze voetballoze tijden?

“Het is echt onwerkelijk. Ook al speelden de Wolves niet, dan keek ik naar andere ploegen waarvan ik wil dat ze winnen of net verliezen. Maar dat is er allemaal niet momenteel. Ook de sfeer in en rond het stadion mis ik. Vele supporters uit mijn fanclub zijn goede vrienden geworden. Naast de spelers, zal ik ook die mensen hard missen.”