Dinsdagavond, kwart voor tien, Mapei Staium in Reggio Emilia. Gianluigi Donnarumma speelt zijn 200ste wedstrijd in het shirt van AC Milan. Met zijn 21 jaar en vier maanden is hij de allerjongste speler ooit die deze mijlpaal haalt. Hij gaat clublegendes als Paolo Maldini (22j, 3m) en Franco Baresi (23j, 9m) voor. Door de huidige malaise waarin de Rossoneri zich bevinden (al draait het de laatste tijd beter), vergeten we al eens hoe indrukwekkend de jongeman tussen de palen wel niet is. Een profiel.

Het lijkt wel in de sterren geschreven. Dinsdagavond zal Gianluigi Donnaruma tegen Sassuolo twee eeuwen aan wedstrijden hebben gespeeld voor AC Milan. Tegen diezelfde ploeg debuteerde hij in oktober 2015 als zestienjarig knaapje. Vijf jaar later is het makkelijk om te vergeten dat hij nog steeds maar 21 is, want er staat een volwassen man in doel, een topkeeper zelfs, niet langer een belofte.

Diego Lopez, die in de zomer van 2014 met hoge verwachtingen van Real Madrid overkwam, speelde een zwak tweede seizoen. Toenmalig trainer Sinisa Mihajlovic was diens spaghettiarmen beu geraakt en gaf het vertrouwen aan de toen zestienjarige Gigio Donnarumma. Dat maakte van hem de derde jongste doelman in Serie A-geschiedenis na Guiseppe Sacchi (16j, 7m; invalbeurt voor AC Milan) en Gianluca Pacchiarotti ((16j, 6m; invalbeurt voor Pescara). Van de eerste wedstrijd straalde hij, mits enkele foutjes en een tekort aan leiderschap en ervaring -wat je verwacht bij een jonge doelman-, direct vertrouwen uit.

Dollarumma
“Zo’n keeper is er een uit een miljoen”, liet Filippo Galli in 2015 optekenen op UEFA.com. De toenmalige jeugdcoördinator sprak tegen FourFourTwo ook over zijn enorm sterk karakter: “Een belangrijke troef is dat hij zijn fouten snel achterwege laat. Na een blunder zou hij zelfs als kind al direct herstarten. Op jonge leeftijd kunnen flaters, zeker als doelman, je in de war brengen, maar zijn sterke persoonlijkheid behoedt hem daarvoor.”

Vlak voor het Europees Kampioenschap U21 zou de nummer 99 van Il Diavolo een opwaardering van zijn contract hebben geweigerd. Of was het zijn makelaar? De man die luistert naar de naam Mino Raiola zou voor zijn cliënt een basissalaris van zes miljoen euro pro anno hebben geëist. Als AC Milan dat niet betaalde, waren er genoeg Europese toppers die wel bereid waren dat te doen. En dan zou Raiola er zelf een vettere commissie bij vangen. Achteraf gezien is het geen onwijze keuze om dat dan ook te betalen, maar dat was destijds niet marktconform voor een 18-jarige.

Op dat EK U21, dat ook in Italië plaatsvond, zouden tifosi van de roodzwarte club valse geldbriefjes naar zijn doel gooien en een spandoek met de woordspeling ‘Dollarumma’ uithangen. De match werd tijdelijk stilgelegd om het ‘geld’ te rapen en een nieuwe bijnaam was geboren. In december had hij nog steeds niet bijgetekend, waardoor Milans ultra’s hem via een tifo vroegen om de club te verlaten, wat hem na de wedstrijd in tranen zou doen uitbarsten.

(Lees verder onder de video’s)

Gevestigde waarde
Drie jaar en, dus, een contractverlenging later zouden we haast vergeten dat Gianluigi Donnarumma na vijf jaar nog steeds amper 21 jaar oud is. Hij heeft 200 wedstrijden als numero uno van AC Milan achter de rug en heeft zestien caps voor Gli Azzurri op zijn naam. In Italië heeft hij zich reeds gevestigd als één van de topkeepers, maar mede door het dal waarin zijn club zit, kan hij dat nog niet echt op het Europese toneel tonen.

Met een reddingspercentage van 71% en 12 clean sheets legt hij dit seizoen aardige statistieken voor. Een belangrijk deel daarvan dwingt hij zelf af, maar die cijfers worden natuurlijk ook hevig beïnvloed door zijn ploeggenoten. Een van zijn sterke punten, ondanks zijn imposant gestalte, is zijn reactievermogen. Met twee penaltysaves op vijf pogingen bevestigt hij zich als een goede lijnkeeper. Post Shot xG is een statistiek die berekent hoeveel doelpunten een ploeg tegen had moeten krijgen op basis van alle schoten die binnen het doelkader belanden (exclusief penalty’s en eigen doelpunten). Bij AC Milan ligt dat cijfer op 39,3, maar door Donnarumma’s bovengemiddelde vermogen om doelpogingen te stoppen, zijn dat er uiteindelijk 38.

Nieuw kruispunt
De manier waarop Gigio zich na een lastige periode, individueel en als ploeg, tussen de top heeft genesteld op zo’n jonge leeftijd is bewonderenswaardig en indrukwekkend. Vandaag staat hij echter wederom op een belangrijk kruispunt in zijn carrière. AC Milan kruipt stilletjes aan uit een dal en wil zijn lopend contract tot de zomer van 2021 maar wat graag verlengen.

Kwalificatie voor de groepsfase van de Europa League wordt cruciaal in die onderhandelingen. Ongetwijfeld zal hij zelf ook bevestigingen willen over welke richting de club uitgaat. Als die voorwaarden er niet zijn, zou hij deze zomer misschien durven uitkijken naar een nieuwe uitdaging. Mino Raiola daarentegen zou wel eens een jaar durven wachten om transfervrij een veel hoger loon en voor zichzelf een grotere commissie op te strijken. Er zijn alleszins genoeg kapers op de kust die hem willen binnenrijven.