Op 15 maart 2001 bundelden vierdeklasser KSV Waregem en derdeklasser Zultse VV de krachten. SV Zulte Waregem was geboren en mocht het seizoen aanvatten in de derde klasse. Vanaf dan ging het razendsnel. Essevee werd meteen kampioen en drie seizoenen later promoveerden de mannen van Francky Dury al naar de hoogste afdeling. In de daaropvolgende jaren bleef Zulte Waregem indruk maken met enkele succesvolle bekercampagnes, Europees voetbal, deelnames aan Play-off 1 én een gooi naar de titel.

Dit jaar mogen ze bij Zulte Waregem 20 kaarsjes uitblazen en dat willen we niet onopgemerkt laten voorbijgaan. Hieronder herbeleef je de 20 meest onvergetelijke wedstrijden uit de prille clubgeschiedenis.

1. Zulte Waregem – VW Hamme 2-1 (05/05/2002)

Op de slotspeeldag van de competitie in derde klasse ontvangt Zulte Waregem leider Hamme. Essevee staat voor aanvang van de wedstrijd twee punten achter op Hamme en moet winnen om kampioen te worden. Vroeg in de wedstrijd komt Hamme op voorsprong via Thierry Flies, maar nog voor de rust kan Dobias Koudijzer gelijkmaken voor Zulte Waregem. Na een nerveuze tweede helft zorgt doelpuntenmachine Frederik D’hollander in de 87e minuut voor het delirium: 2-1, SV Zulte Waregem speelt in zijn eerste levensjaar kampioen.

2. Zulte Waregem – Deinze 8-2 (29/08/2004)

Een ware afslachting aan de Gaverbeek. De buren uit Deinze werden mede door drie doelpunten van Ibrahim Tankary kansloos naar huis gestuurd. Toch was Steven Wostijn de echte Man van de Match, met een goal en maar liefst vier assists. De andere doelpuntenmakers waren Frederik D’Hollander (2x), Tony Sergeant en Wouter Vandendriessche.

De Nigerees Ibrahim Tankary werd in 2004-2005 topschutter van de Tweede Klasse met 18 doelpunten. Spijtig genoeg raakte de 33-jarige aanvaller zes wedstrijden voor het einde van de competitie zwaar geblesseerd. Hij scheurde de kruisbanden en de mediale band van de linkerknie en kwam nooit meer terug op niveau.

3. Verbroedering Geel – Zulte Waregem 1-2 (09/04/2005)

Een cruciale stap richting eerste klasse. Met de steun van 1.500 bezoekende fans kon leider Essevee een gouden zaak doen tegen de tweede in de stand, Verbroedering Geel. In een fysieke uitputtingsslag stond Zulte Waregem tien minuten voor het einde nog 1-0 achter, tot Ludwin Van Nieuwenhuyze de gelijkmaker maakte. Drie minuten voor tijd kreeg Essevee nog een penalty na een lichte fout op Ivica Jarakovic. Frederik D’Hollander scoorde, Zulte Waregem kon een week later in eigen huis tegen Antwerp kampioen worden.

4. KAA Gent – Zulte Waregem 1-3 (06/08/2005)

Eerste match in eerste klasse, winst op Gent. Wat een binnenkomer. Essevee-legendes Tony Sergeant, Stefan Leleu en ‘Lutte’ Vannieuwenhuyze scoorden en zorgden voor een droomdebuut op het hoogste niveau.

De semi-profs van Zulte Waregem beleefden gouden tijden na hun werk. Zo was Stijn Meert leerkracht Lichamelijke Opvoeding, Ludwin Van Nieuwenhuyze vloerder en Nathan D’Haemers metser. Een echte vriendenbende.

5. Zulte Waregem – Moeskroen 2-1 (13/05/2006)

In het eerste jaar op het hoogste niveau bleef Zulte Waregem constant indrukwekkend presteren. De mannen van Francky Dury werden zesde in de competitie en wonnen de beker. Essevee legde een prachtig bekerparcours af met onder andere een 5-1-overwinning tegen STVV en overwinningen tegen Club Brugge en Standard in de kwart- en halve finale. De finale tegen Moeskroen was allesbehalve spectaculair, tot Tim Matthys Essevee in de blessuretijd naar bekerwinst trapte.

6. Austria Wien – Zulte Waregem 1-4 (19/10/2006)

Essevee bleef op een wolk voetballen, zelfs in Europa. Na de kwalificatie in een dubbele confrontatie met Lokomotiv Moskou, won Zulte Waregem zijn eerste wedstrijd ooit in de groepsfase van de UEFA Cup op het veld van Austria Wien. Bekerheld Tim Matthys scoorde een hattrick tegen de Oostenrijkers en supersub Wouter Vandendriessche maakte het feestje compleet: 1-4.

7. Zulte Waregem – Sparta Praag 3-1 (02/11/2006)

Debuteren op het Europees toneel en meteen zes op zes pakken: het sprookje bleef maar duren. In het Jules Ottenstadion maakten Cédric Roussel, Stijn Meert en een owngoal de droomstart in Europa compleet. In de volgende Europese wedstrijden waren Espanyol en Ajax te sterk, maar Essevee eindigde toch nog derde in de poule. De beloning: een Europese winter en twee galamatchen tegen Newcastle United.

8. Zulte Waregem – RSC Anderlecht 4-0 (19/10/2008)

We maken een sprongetje naar 2008. Zulte Waregem speelde voor het vierde seizoen op een rij in de eerste klasse en was daar ondertussen al een stabiele middenmoter geworden. Alles werd aan de Gaverbeek beetje bij beetje professioneler, maar er stonden nog altijd veel Belgen in de ploeg. Naast de Belgen waren ook Mbaye Leye en Franck Berrier neergestreken in Waregem. Dat leverde een degelijk seizoen op met enkele uitschieters, zoals de 4-0-zege tegen Anderlecht. Essevee voetbalde goed en kwam halfweg de eerste helft op voorsprong via Leye. Na de rust speelde Zulte Waregem enkele counters fantastisch uit: Thomas Matton, Kevin Roelandts en Andréa Mutombo maakten het feestje compleet.

9. Zulte Waregem – KV Kortrijk 5-1 (18/04/2009)

In datzelfde seizoen haalde Essevee nog eens serieus uit in eigen huis. De ‘Dikke Nekken‘ uit Kortrijk kwamen vroeg in de tweede helft nog op voorsprong via een strafschop, maar Zulte Waregem zette daarna meteen de puntjes op de i. De hoofdrolspelers: Franck Berrier (1 goal, 2 assists), Ernest Nfor (1 goal, 1 assist) en Chris Makiese (3 goals). Zulte Waregem sloot het seizoen later af op een mooie vijfde plaats, KV Kortrijk kon de degradatie net afwenden.

Tussen 2009 en 2012 speelde Zulte Waregem wel eens Play-off 1, maar legendarisch was die periode niet. In de zomer van 2010 verliet Francky Dury de club voor een avontuur bij KAA Gent. Essevee vond zijn draai niet meer en versleet met Bart De Roover, Hugo Broos en Darije Kalezic drie trainers op anderhalf jaar tijd.

10. Club Brugge – Zulte Waregem 3-4 (18/04/2013)

We maken dus opnieuw een sprong, naar het absolute boerenjaar van Essevee. De boeren schrijven geschiedenis en brengen het hele seizoen prachtig aanvallend voetbal. Het succesrecept is een mix van Belgen, (gehuurde) talenten en ervaring: Junior Malanda, Thorgan Hazard, Bryan Verboom, Jens Naessens, Ibrahima Conté, Aleksandar Trajkovski, Jonathan Delaplace, Mbaye Leye, Franck Berrier, Olafur Skulason, Davy de Fauw, Sammy Bossut, Karel D’Haene, Steve Colpaert … Nog steeds zijn ze één voor één helden in Waregem.

De ‘Grote Mbaye Leye-Show’ is misschien wel een van de meest memorabele wedstrijden in het lijstje. De Senegalees had een superdag, alles wat hij aanraakte veranderde in goud. Hij scoorde drie knappe doelpunten, waaronder twee weergaloze afstandsschoten, en gaf de assist voor Franck Berriers goal. Essevee veegde de vloer aan met Club Brugge en kreeg na de 1-4 zelfs applaus van het thuispubliek, ongeziene taferelen.

11. Sporting Lokeren – Zulte Waregem 2-3 (11/05/2013)

De laatste week van datzelfde seizoen was een echte rollercoaster. In Lokeren leek de titeldroom van Essevee uiteen te spatten met een 2-0-achterstand bij de rust. De mannen van Dury kwamen geprikkeld uit de kleedkamer en zorgden voor een fenomenale comeback. Twee doelpunten van kapitein Davy de Fauw en een kopbalgoal van Junior Malanda hielden Zulte Waregem volop in de titelrace.

12. Zulte Waregem – Club Brugge 5-2 (16/05/2013)

Vijf dagen later kwam Club Brugge op bezoek aan de Gaverbeek. De bezoekers kwamen snel met een man minder te staan en werden volledig van het kastje naar de muur gespeeld. Een fenomenale Thorgan Hazard, Mbaye Leye en Davy de Fauw zorgden voor de doelpunten. Essevee was helemaal klaar voor de titelmatch op zondag.

13. Anderlecht – Zulte Waregem 1-1 (19/05/2013)

De enige wedstrijd van het lijstje die niet gewonnen werd is misschien wel de meest onvergetelijke van allemaal. Op 19 mei 2013 kon Essevee voor het eerst in zijn geschiedenis kampioen spelen op het hoogste niveau. Op die zonnige lentedag kreeg Zulte Waregem de steun van heel voetbalminnend België. De mannen van Dury speelden het beste voetbal en waren de aantrekkelijkste ploeg van de competitie, Anderlecht teerde op de ervaring van zijn vedetten.

In de 56ste minuut kopte Jens Naessens Essevee virtueel naar de titel, maar amper twee minuten later spatte de droom alweer uiteen. Na afloop maakte de ontgoocheling bij de spelers vrij snel plaats voor een heus supportersfeest op de markt in Waregem.

Het boerenjaar van Essevee in een notendop:

14. APOEL Nicosia – Zulte Waregem 1-2 (29/08/2013)

De beloning na het boerenjaar: voorrondes van de Champions League en een dubbele confrontatie met PSV Eindhoven. Zulte Waregem ging tweemaal kansloos onderuit, maar kreeg nog een kans op Europees voetbal in de Europa League. In de laatste voorronde van die Europa League versloeg Essevee de Cyprioten van APOEL Nicosia. De heenmatch was op 1-1 geëindigd, in de terugmatch moest Zulte Waregem dus scoren om door te gaan. Habib Habibou deed dat vrij snel, maar in de tweede helft kwamen de Cyprioten langszij. We leken af te stevenen op verlengingen, tot Jens Naessens in de blessuretijd de winning goal maakte.

15. Zulte Waregem – RSC Anderlecht 4-3 (01/09/2013)

Zulte Waregem kon zijn succesvolle spelerskern grotendeels behouden, maar nam wel afscheid van Franck Berrier. De ‘Kleine Generaal’ speelde van 2008 tot 2010 en van 2011 tot 2013 voor Essevee, hij scoorde daarin 24 keer en deelde 50 assists uit.

De wedstrijd tegen Anderlecht was een waar spektakel met zeven goals en drie rode kaarten. Zulte Waregem kwam telkens op voorsprong, Anderlecht kwam keer op keer langszij. Thorgan Hazard, Olafur Skulason en Karel D’Haene zorgden voor de eerste drie goals. In de plaats van een applauswissel kreeg Berrier een invalbeurt als afscheid, de Fransman bedankte met de winning goal in de blessuretijd.

16. Wigan Athletic – Zulte Waregem 1-2 (28/11/2013)

Een ode aan Junior Malanda. De matchwinnaar was bezig aan zijn tweede seizoen bij Zulte Waregem en was op 19-jarige leeftijd al een van de absolute sterkhouders. Op het veld van de Engelsen had Essevee het lastig om kansen bij elkaar te voetballen, Wigan was een stugge tegenstander. De Engelsen begonnen fel en kwamen meteen op voorsprong, Thorgan Hazard kon nog voor de rust met een gelukje gelijkmaken. De tweede helft leverde veel strijd maar weinig goed voetbal op. Uit het niets maakte Malanda er met een heerlijke trap 1-2 van. Hij schonk de meer dan 600 meegereisde fans een van de mooiste Europese verplaatsingen ooit.

17. KV Kortrijk – Zulte Waregem 2-3 (21/01/2017)

Na het boerenjaar en de Europese campagne in 2013-2014 volgden enkele matige seizoenen aan de Gaverbeek. Essevee haalde in 2016 wel nog nipt play-off 1, maar spectaculaire wedstrijden kregen de supporters niet te zien. Daarom maken we een sprong naar januari 2017, een nieuw succesjaar voor Zulte Waregem. De ploeg draaide weer op volle toeren en daar had de tandem Lukas LeragerSoualiho Meïté een groot aandeel in.

Kort na de winterstop werd het een ouderwetse derby met alles erop en eraan: een vol stadion, tifo’s, bengaals vuur, veel strijd en goals. Op die goals was het wel even wachten: na een half uur zet Mbaye Leye Essevee op voorsprong met een gekruist schot. Pas in de tweede helft brak de wedstrijd helemaal open. Chevalier zette de bordjes snel gelijk, even later kopte Davy de Fauw een prima voorzet van Brian Hamalainen binnen. Na een rommelige fase in de zestien kon Pavlovic opnieuw gelijkmaken, maar Timothy Derijck besliste de wedstrijd tien minuten voor tijd vanop de stip: 2-3 in een knotsgekke derby!

18. KV Oostende – Zulte Waregem 3-3, 2-4 na strafschoppen (18/03/2017)

Drie jaar na de verloren finale tegen KSC Lokeren stond Zulte Waregem opnieuw in de bekerfinale. De weg naar die finale was op papier vrij gemakkelijk: Capellen, Geel, Sint-Truiden en Eupen. In de finale was KV Oostende andere koek. Marc Coucke had fors geïnvesteerd in de club en wou voor het eerst een prijs pakken met zijn ‘weireldploegsje’.

Topvoetbal kregen we niet te zien, spektakel des te meer. Oostende kwam in de reguliere speeltijd tweemaal op voorsprong via Dimata, voor Zulte Waregem konden Timothy Derijck en Sander Coopman telkens gelijkmaken. In de verlengingen was het Essevee dat op voorsprong kwam na een rake kopbal van Babacar Gueye in minuut 111. De match leek beslist, maar vijf minuten voor tijd kreeg Oostende nog een strafschop: 3-3. Geen van beide ploegen verdiende deze match te verliezen en strafschoppen moesten uitmaken wie de beker in de lucht mocht steken. De hoofdrolspeler in die strafschoppenreeks was Sammy Bossut. De levende clublegende pakte er twee en zorgde ervoor dat Brian Hamalainen de spektakelfinale definitief kon beslissen. Tweede bekerwinst in de jonge clubgeschiedenis!

Herbeleef de finale van begin tot einde:

19. Standard – Zulte Waregem 0-4 (18/08/2017)

Ondanks het vertrek van sterkhouders Meïté, Leye, Lerager en Dalsgaard ging Zulte Waregem in de zomer van 2017 gewoon verder op zijn elan. Essevee haalde Nill De Pauw naar de Gaverbeek en huurde talenten als Peter Olayinka, Idrissa Doumbia, Aaron Leya Iseka en Ivan Saponjic. Coach Francky Dury koos voor aanvallend voetbal met Julien de Sart, ook gehuurd, als draaischijf op het middenveld. Zulte Waregem was alomtegenwoordig op het veld van Standard en behaalde zijn grootste overwinning ooit bij een club uit de G5. Twee keer Onur Kaya, Nill De Pauw en Peter Olayinka zorgden voor de doelpunten.

20. Vitesse – Zulte Waregem 0-2 (02/11/2017)

Na de bekerwinst mocht Zulte Waregem voor de derde keer in zijn geschiedenis aantreden in de groepsfase van een Europees tornooi (1x UEFA Cup en 2x Europa League). De loting kon haast niet mooier zijn. Geen verre verplaatsingen naar koude Oost-Europese landen, maar leuke wedstrijden tegen Italianen, Fransen en Nederlanders: Lazio, Nice en Vitesse.

De meest memorabele wedstrijd van die groepsfase was ongetwijfeld de uitwedstrijd tegen Vitesse. Het werd een memorabel avondje met tifo’s, daverende tribunes, een vol uitvak, afgekeurde goals, rode kaarten en uiteindelijk 0-2-winst voor Essevee. Het was bij momenten pompen of verzuipen tegen het aanvallende Vitesse, maar dankzij een owngoal en een prachtig schot van Onur Kaya mocht Zulte Waregem nog hopen op een Europese winter. Die winter kwam er uiteindelijk niet, maar op de slotspeeldag boekte Essevee toch nog een prestigieuze zege tegen Lazio.