Het voetbalseizoen 2020-2021 zit er officieel op. De prijzen zijn uitgedeeld, de Europese plaatsen zijn verdeeld en dit coronaseizoen met lege tribunes gaat de geschiedenisboeken in. Voor Royal Antwerp FC was 2020-2021 veruit het meest succesvolle jaar sinds de terugkeer naar de hoogste klasse in 2017. Bij Door Fans Voor Fans blikken we terug op een zeer bewogen jaar op de Bosuil met vele sportieve hoogtepunten, maar ook met een aantal extra-sportieve dieptepunten.

5. Dubbele derbywinst tegen Beerschot

Deze data stonden voor vele voetbalfans in en rond Antwerpen met rood aangestipt in de agenda. Voor het eerst sinds 2004 zou er weer een échte Antwerpse stadsderby op het hoogste niveau gespeeld worden. In oktober bekampten noord en zuid elkaar voor de eerste keer. Antwerp FC opende verschroeiend en stond al snel 2-0 na 20 prachtige minuten. Daarna nam Beerschot beetje bij beetje de wedstrijd meer in handen en kon het zowaar 2-2 gelijkmaken. Dit spelbeeld was de Antwerpfans al bekend, want het was zeker niet de eerste keer dat Antwerp dit seizoen een voorsprong uit handen zou geven. Ene Dieumerci Mbokani besliste daar echter anders over. Op aangeven van Buta trapte hij de 3-2 voorbij Vanhamel en zo ging Royal Antwerp FC met de felbegeerde titel ‘Ploeg van ’t Stad’ én de leidersplaats in de competitie aan de haal.

Bij Door Fans Voor Fans werd al eens eerder teruggeblikt op deze spektakelrijke wedstrijd: https://doorfansvoorfans.org/2020/10/25/royal-antwerp-fc-verlengt-zijn-titel-van-de-ploeg-van-t-stad-maar-bibbert-tegen-beerschot/

De terugwedstrijd op het Kiel vond plaats in februari. Het veld lag er niet al te best bij door de hevige sneeuwval en dat was ook te merken aan het spelbeeld. Hier valt bovendien bij te vermelden dat er bij beide clubs een trainerswissel had plaatsgevonden. Will Still had de plaats ingenomen van de naar DC United (MLS) vertrokken Hernán Losada en Franky Vercauteren had de naar Shanghai vertrokken Ivan Leko vervangen. De spelstijlen werden grondig veranderd als we die vergelijken met de heenmatch, waardoor het spektakel op zich liet wachten. De absolute slotfase was echter om duimen en vingers bij af te likken. Lamkel Zé, ondertussen opnieuw opgevist door trainer Vercauteren na maandenlang in de B-kern te hebben vertoefd, kopte de 0-1 binnen en vierde dit opvallend op de lege tribunes van het Olympisch Stadion. Amper drie minuten laten trapte Gerkens de 0-2 binnen en de Great Old kon de verlenging van de titel ‘Ploeg van ’t Stad’ al ruiken. Frédéric Frans bracht nog spanning in de match met de 1-2, maar Royal Antwerp FC hield stand en nam de tweede derbyzege van het seizoen mee naar de Bosuil. De ontlading bij de spelers en de quote van Ritchie De Laet blijven in het geheugen gegrift staan. Hij kreeg zowaar zijn eigen kledinglijn in de Antwerpse fanshop.

4. Europa League-overwintering tegen Ludogorets

Na de winsten in Ludogorets, thuis tegen Tottenham en in LASK (Linz) stond Antwerp FC op de Bosuil voor een cruciaal duel tegen Bulgaars kampioen Ludogorets als het nog wou overwinteren in Europa. Na een prachtige eerste helft met veel kansen en balbezit voor Antwerp stond het slechts 1-0 na een afstandsschot van Hongla. Kort na de rust sloeg het noodlot toe. Ludogorets maakte onverwacht de 1-1 en Antwerp kon opnieuw beginnen, zoals al zo vaak gebeurd was dit seizoen. Tot in minuut 72: cultheld Ritchie De Laet werkt de bal (met het hoofd of de arm) in het Bulgaarse doel na een vrije trap. Benson zette vervolgens de 3-1 op het scorebord en Royal Antwerp FC kon de kwalificatie al ruiken. De late tegengoal van Ludogorets kon nog even spanning brengen, maar Antwerp stootte zowaar door naar de 1/16e finales van de Europa League en werd uitgeloot tegen het Glasgow Rangers van Steven Gerrard. Daarin werd Antwerp FC in twee wedstrijden uitgeschakeld, weliswaar met een andere trainer, Franky Vercauteren, en met een heel ander elftal aan de aftrap dan dat dat Tottenham lik op stuk had gegeven. Rood-Wit was dan wel uitgeschakeld, Europa had opnieuw kennisgemaakt met de oudste club van België. Volgend seizoen zullen er hopelijk terug fans bij zijn en zal Europa pas echt kennis kunnen maken met de passie en het vuur in deze traditieclub.

3. De Gouden Schoen voor Lior Refaelov

Door zijn knappe en belangrijke goals en assists (bekerfinale, Europa League, derby …) werd Lior Refaelov getipt als dé grote kanshebber op de Gouden Schoen van het coronajaar 2020. Alleen de tweede seizoenshelft van 2020 werd meegerekend, maar het was overduidelijk en verdiend: Rafa was de beste voetballer op de Belgische velden, voor Rafael Holzhauser (Beerschot) en Paul Onuachu (Genk). De laatste Red die dit te beurt viel was Wilfried Van Moer in 1966. Iedereen verwachtte daags na deze triomf een contractverlenging voor Rafa, maar niets was minder waar: hij kreeg geen contractverlenging (of te laat) en hij tekende vlak voor de start van de Champions’ Play-offs voor Anderlecht. Hier is echter al genoeg over gezegd en geschreven. Voor velen een jammere zaak en totaal onverwacht, voor anderen een te groot risico om toch te verlengen gezien zijn leeftijd. Toch blijft Stamnummer 1 Rafa eeuwig dankbaar voor alles wat hij gepresteerd heeft voor de club en zullen zijn goals tegen Club Brugge, Beerschot, Tottenham enzovoort niet snel vergeten worden.

2. Europa League-overwinning tegen Tottenham Hotspur

Eind oktober 2020. Antwerp FC staat eerste in de competitie na de derbyzege tegen Beerschot (3-2). Het aanvallende systeem van Leko draait volop. Grote klinkende namen op de Bosuil die nog in volle verbouwing is: José Mourinho, Harry Kane, Heung-Min Son, Dele Alli, Gareth Bale, Toby Alderweireld, Hugo Lloris, Lucas Moura en ga zo maar door. Niemand gaf dit Antwerp ook maar een kans tegen de op dat moment achtste rijkste ploeg ter wereld. Maar … Tottenham speelde niet met zijn basiselftal (Alderweireld, Kane en Son ontbraken). Antwerp speelde daarentegen met een goed elftal vrank en vrij, zonder druk, kreeg goede kansen en opende zowaar de score in de eerste helft. Mbokani snoepte de bal af van Tottenhamverdediger Davis, wipt deze naar links tot bij Refaelov die de bal snoeihard voorbij wereldkampioen Lloris knalde. Mourinho zette zijn jokers Kane en Son nog in, de druk werd verhoogd, maar Antwerp hield stand, miste zelfs nog een paar kansen op de 2-0 en won zowaar van dit sterrengezelschap. Daarbij pakte het ook nog eens de eerste plaats in de Europa League-poule. Dit achtte niemand voor mogelijk, maar Antwerp verwezenlijkte wel dé stunt van het jaar. Oh zo jammer dat deze wedstrijd in een leeg stadion moest plaatsvinden. Mourinho erkende voor de camera’s de verdiende overwinning van zijn tegenstander en droop later eenzaam af. Hij gaf zijn ploeg de dag erna een straftraining in Londen. De Britse kranten spraken van een schande, maar later in de campagne zou Tottenham wel revanche nemen door met 2-0 te winnen in het eigen gloednieuwe stadion. Toch zal deze stunt nog jaren doorverteld worden aan de volgende generaties Antwerpfans.

1. Bekerwinst tegen Club Brugge

1 augustus 2020. Een leeg Koning Boudewijnstadion in Brussel. De Provincie Antwerpen zat met een avondklok om 23u30 omwille van een (lichte) piek in het aantal coronabesmettingen. Een uitgestelde bekerfinale door corona tegen gedoodverfd favoriet Club Brugge dat zich op voorhand al winnaar waagde. Een nieuwe trainer, Ivan Leko. Een gehavende rood-witte spelersgroep (alleen spelers die in het seizoen 2019-2020 onder contract stonden bij Antwerp mochten aantreden). Allemaal zeer bijzondere omstandigheden, maar menig Antwerpsupporter zal zich deze dag nog jaren herinneren. De Great Old liet Club Brugge komen, maar reageerde verschroeiend op de counter. Kans na kans werd op die manier gemist door Antwerp en de hoop bij de fans op een stunt groeide stelselmatig. In minuut 25 legde Juklerod de bal voor de goal en Lior Refaelov (ex-Club Brugge) schoof de bal voorbij Mignolet. Wat een ontlading. Antwerp bleef strijden tot het einde en deed wat niemand had verwacht: de Beker van België ging mee naar de Bosuil en Antwerp FC ging naar de groepsfase van de Europa League. Beide beslissers (Juklerod en Refaelov) zullen volgend seizoen niet meer in Deurne-Noord actief zijn, maar de dankbaarheid voor hen is nog steeds zeer groot bij de supporters, die nog steeds wachten op hun kans om de bekerwinst te vieren op de Grote Markt. Een belofte van preses Paul Gheysens die niet vergeten zal worden nu de toekomst er eindelijk weer rooskleurig uitziet voor voetbalfans. Tot in augustus, fans, in (hopelijk) volle stadions!