Het valt niet meer te ontkennen, Royal Antwerp FC zit in een dipje. Na de 0-1-thuisnederlaag tegen Zulte Waregem wordt er zelfs van een crisis gesproken op de Bosuil. De Great Old staat er op dit moment dan ook niet zo goed voor in de Belgische competitie. De Europese successen eisen z’n tol: de spelers zijn opgespeeld door het drukke programma, er is weinig creativiteit, weinig vechtlust, weinig scorend vermogen en ga zo maar door. In dit artikel maken we bij Door Fans Voor Fans een balans op van de afgelopen maanden rood-wit voetbal in Antwerpen.

Start Jupiler Pro League – start Europa League

Op 1 augustus 2020 verbaasde Royal Antwerp FC de gehele Belgische voetbalwereld. Met een veredeld “B-elftal” versloeg het landskampioen Club Brugge in de bekerfinale. De vreugde was enorm groot en de verwachtingen voor de vaderlandse competitie waren dan ook hooggespannen nadat de Great Old enkele bekende namen als Birger Verstraete, Pieter Gerkens, Nill De Pauw, Frank Boya en Jean Butez naar Deurne-Noord haalde. Het seizoensbegin was echter toch niet wat men ervan verwacht had. Tot aan het einde van de maand augustus haalde Antwerp slechts een 4 op 12 tegen Moeskroen, Cercle Brugge, AA Gent en Charleroi. Over de tegenvallende resultaten in augustus hadden we het toen al in dit artikel.

Antwerp FC bleef niet bij de pakken zitten en Luciano D’Onofrio sloeg in de maanden september en oktober hard toe op de transfermarkt, ook om de zware opeenvolging aan wedstrijden (België en Europa) in de weken erna op te kunnen vangen. Hij haalde bekende namen als Cristian Benavente (ex-Charleroi), Nana Ampomah (ex-Düsseldorf), Jordan Lukaku (ex-Lazio Roma), Guy Mbenza (ex-Cercle Brugge) en Jérémy Gélin (ex-Rennes) naar de Bosuil. Ondertussen begon het nieuwe systeem van Ivan Leko te draaien en haalde Antwerp een knappe 13 op 15.

De twee maanden daarna zouden heel zwaar worden, want tot aan half december zou Antwerp 14 wedstrijden moeten spelen. Om even te vergelijken: de doorsnee Belgische eerste klasseploeg die geen Europees voetbal speelt en die niet door corona geteisterd werd, speelde in dezelfde periode slechts acht wedstrijden. Dat is bijna een halvering van het aantal wedstrijden dat Antwerp speelde. Leko staat er bovendien om bekend weinig te roteren, dus vaak stond hij, ondanks de brede Antwerpkern en de kwalitatieve transfers, met dezelfde elf aan de aftrap. Dat maakte het allemaal extra vermoeiend voor de basisspelers. Vorige week viel ook de beslissing dat in de Belgische competitie er pas vanaf 1 januari 2021 vijfmaal per wedstrijd gewisseld zal mogen worden. Ook dat is een doorn in het oog van de vele Antwerpsupporters, want zij zien dit – terecht – als een nadeel voor hun ploeg.

Start Europa League – einde Europa League

22 oktober 2020 ging de geschiedenis in als de dag waarop Royal Antwerp FC voor het eerst zou aantreden in de groepsfase van de Europa League, tegen de Bulgaarse kampioen Ludogorets. Stamnummer 1 won met 1-2 in Bulgarije en stond slechts drie dagen later met hetzelfde elftal aan de aftrap tegen seizoensrevelatie en stadsrivaal Beerschot in het eigen Bosuilstadion. Die wedstrijd werd gewonnen door de ploeg uit Deurne-Noord na een heerlijke, maar ook afmattende partij voetbal die eindigde op 3-2 in het voordeel van rood-wit. In dit artikel werd al een balans opgemaakt van de stadsderby.

Slechts vier dagen later kwam José Mourinho met het wereldbefaamde Tottenham Hotspur naar de Bosuil. Antwerp FC won met 1-0 en plots was het een titelkandidaat die ook een grote kans maakte om Europees te overwinteren. Na die wedstrijd ging het echter snel bergaf. De Great Old haalde in de Belgische competitie tot aan het einde van de groepsfase van de Europa League slechts 5 op 15, maar verzekerde zich wel van een Europese lente na een knappe 12 op 18 en ronduit prachtig voetbal in Europa. Dat prachtig midweekvoetbal resulteerde in weekeindse verliezen tegen Anderlecht en Genk tijdens de groepsfase en tegen Club Brugge en Zulte Waregem na de groepsfase. Dat zorgde voor een totaal aantal punten van 25 op 51 tot hiertoe. Een kleine buis en een voorlopig zevende plaats voor de troepen van Leko, die zich ongetwijfeld meer punten en een hogere plek in het klassement had voorgesteld om 2020 mee af te sluiten.

Stand in de Belgische competitie

Voor Royal Antwerp aan zijn Europese campagne begon, zag de stand er als volgt uit:

  Gespeelde wedstrijdenPunten
1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.
Club Brugge
Sporting Charleroi
Beerschot
Standard de Liège
Royal Antwerp FC
Cercle Brugge
OH Leuven
KV Kortrijk
9
9
9
9
9
9
9
9
19
19
18
18
17
15
15
14

De huidige tussenstand in België:

  Gespeelde wedstrijdenPunten
1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.
Club Brugge
Sporting Charleroi
Racing Genk
OH Leuven
Anderlecht
Beerschot
Royal Antwerp FC
Standard de Liège
17
18
16
17
18
16
17
17
36
33
31
29
29
28
25
25

Als we een vergelijking maken van de tussenstanden, zien we dat clubs die dit seizoen geen Europees voetbal spelen zoals Racing Genk, Anderlecht en OH Leuven veel lager gerangschikt stonden voordat de groepsfases van de Champions League en Europa League begonnen. Standard en Antwerp, beide actief in de Europa League, zakten weg onder de clubs die geen Europees voetbal speelden. Charleroi en Beerschot bevestigden hun uitstekende seizoensstart en blijven bovenaan meespelen. De uitzondering is Club Brugge, dat in de Champions League actief was. Zij blijven autoritair aan de leiding, ondanks het enorm drukke programma. Daarmee bevestigen ze het kwaliteitsverschil qua spelerskern dat de afgelopen twee jaar al duidelijk was. Anderlecht en Racing Genk, die voor de start van de Europese campagne niet in de top acht stonden, hebben die achterstand intussen ingehaald. Een veel minder druk programma zou hier wel een duidelijke oorzaak van kunnen zijn.

Niet getreurd, Antwerpsupporters. Er vallen nog 51 punten te verdelen en zoals hierboven duidelijk wordt: de eerste acht geklasseerde ploegen staan op negen punten van elkaar, een verschil dat snel ongedaan gemaakt kan worden. Alles kan dus nog veranderen en de winterstop zal de spelerskern ongetwijfeld deugd doen. Maar eerst moet Antwerp FC in 2020 nog Waasland-Beveren, de ploeg van het moment, en Charleroi, de ploeg van de seizoensstart, bekampen. Met die twee wedstrijden sluit Antwerp 2020 af. Dat jaar zal de geschiedenisboeken ingaan als een van de mooiste jaren ooit voor de Great Old. Het won de beker tegen rivaal Club Brugge, het bevestigde zijn status als De ploeg van ‘t Stad tegen Beerschot, het speelde voor het eerst in de groepsfase van de Europa League waarin het de Engelse grootmacht Tottenham Hotspur versloeg en het bemachtigde een ticket voor de 1/16e finales van de Europa League tegen de Schotse traditieclub Glasgow Rangers. Royal Antwerp FC vaart een gouden toekomst tegemoet met een prachtige nieuwe Bosuil waar op dit moment aan gewerkt wordt, met een topkandidaat voor de Gouden Schoen, Lior Refaelov, en met resultaten waar vele clubs in België jaloers op zijn. Geniet er vooral van, supporters, en maak er een prachtig 2021 van, met hopelijk terug volle stadions.